Les retraités expatriés perdent 25 M £ d'économies dans une arnaque à l'investissement – Accessoires Jardin

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Plongeant dans la sérénité de la Méditerranée, juste au-delà des étals colorés du marché des cabanes de plage, vous pourriez être pardonné de penser que la vie en Espagne est faite de soleil, de mer et de sangria.

Mais pour des centaines de Britanniques installés sur la Costa Blanca, dans l'est de l'Espagne, les escroqueries financières sont aussi extrêmes que la chaleur.

Je suis assis dans le extérieur d'un agréable hôtel situé dans le port de la ville huppée de Denia. Je suis avec des dizaines d'expatriés à qui on a volé leur pension et dont la vie a été bouleversée.

Retraite en ruine: Bob Bowden, Julie Calladine, David Croft et Tim Benjamin font partie des centaines de perdants

Ils ont été escroqués par des conseillers financiers britanniques locaux à qui le groupe avait toute raison de faire confiance - avec de grands bureaux somptueux, des revendications répétées d'être réglementés et de travailler avec de grandes marques mondiales.

Le groupe a beaucoup en commun sur le plan financier. Tous souhaitaient gérer leurs retraites depuis l’Espagne plutôt que de revenir au Royaume-Uni, où ils n’avaient aucune intention de revenir - et souhaitaient tous un logement sûr pour leur argent.

Mais les conseillers de Continental Wealth Management, aujourd'hui disparue, ont plutôt transféré leur argent dans des projets d’investissement à haut risque qui rapportaient d’énormes commissions.

Le groupe est petit mais courageux, reflétant un groupe de personnes beaucoup plus vaste. On pense que des centaines de personnes en Espagne et au-delà - y compris la France, le Portugal et l'Italie - ont perdu jusqu'à 25 millions de £ à la suite des actions de Continental.

Parmi eux se trouve Joan, une femme intelligente, élégante et qui a du sang-froid, qui a passé une bonne partie de mon temps à discuter avec les autres victimes. Mais finalement, elle me dit qu'elle a reçu des appels téléphoniques abusifs de Darren Kirby - l'architecte en chef derrière Continental et un homme maintenant tristement célèbre sur la Costa Blanca.

Un homme qui, répondant à un article publié sur les médias sociaux à propos de l'anniversaire de quelqu'un, s'est vanté: «Notre famille a une valeur nette de 15 à 20 millions selon le comptable. Chaque f ****** jour est notre anniversaire !!

Le mari de Joan, Derek, était à l'origine responsable des affaires financières du couple. Il était régulièrement visité par les employés de Continental et remettait 1 200 £ tous les trimestres pour "payer le comptable".

Ils ont essayé tous les moyens possibles pour obtenir de l'argent de nous. Il n'y a pas d'espoir que je puisse voir

Bien que Joan ait trouvé cela étrange, elle ne pensait pas que c'était son rôle et elle ne savait pas à l'époque où son mari était au début de la démence. «J'ai commencé à demander des reçus», dit Joan, âgée de 86 ans.

Puis elle a refusé de payer, recevant deux coups de téléphone particulièrement effrayants et méchants de Kirby. Elle a perdu environ 600 000 £ d'investissements avec Continental. Même lorsque Derek était très pauvre et dans une maison de retraite, les conseillers de Continental ont essayé de la forcer à signer des formulaires qui les auraient obligés à facturer des frais supplémentaires.

Derek est mort il y a cinq ans. «Ils ne se sont jamais arrêtés», ajoute-t-elle. "Ils ont essayé tous les moyens imaginables pour obtenir de l'argent de nous."

Joan vend maintenant sa maison pour pouvoir vivre du produit de la vente, mais a du mal à trouver un acheteur. Elle me dit d'une voix hésitante qu'elle a tenté de mettre fin à ses jours et ajoute: "Il n'y a aucun espoir que je puisse voir."

Bob Bowden, un homme d'affaires semi-retraité de 77 ans, fait partie d'une alliance de 18 membres qui est déterminée à faire en sorte que les responsables soient tenus pour responsables. Le groupe a récemment déposé une plainte pénale devant les tribunaux de Denia dans le cadre d'une lutte pour la justice. Ils ont perdu 2,5 millions de livres combinées. Bob déclare: «Pour moi, le calvaire a commencé en 2009 lorsque j'ai fait confiance à Paul Clarke de Continental.

"Cette décision m'a conduit à perdre 300 000 £ - une partie considérable de mes retraites et de mes économies." Clarke a même dit à Bob de «s'asseoir maintenant et de se détendre» pendant qu'il s'occupait de ses finances.

Arnaqué: Continental Wealth Management opéré à partir de la station de luxe de Denia

En 2014, Bob était devenu méfiant lorsque les déclarations de placement montraient des pertes considérables. À l'instar des autres victimes, Bob a été rassuré sur le fait qu'il ne s'agissait que de "pertes de papier", un repli à court terme qui se redresserait dès que son investissement arriverait à échéance. Mais ça ne s'est pas bien passé avec Bob.

«Je regrette amèrement de ne jamais avoir fait confiance à Clarke», ajoute-t-il. "Mais les employés ont toujours insisté sur leur expérience et les références de l'entreprise avec des garanties de réglementation complète".

Les récits d'autres investisseurs suivent un schéma similaire à celui de Bob, ne différant que par des détails personnels ou mineurs ou en termes de coûts financiers et émotionnels.

Certains investisseurs ont été présentés à Continental par un appel impromptu, certains par une annonce dans la presse locale et d'autres par des recommandations d'amis qui étaient des clients.

Continental Wealth Management a été fondée par Kirby en 2008 et possédait un bureau dans la ville historique de Javea sur la Costa Blanca, avant de déménager dans un bureau haut de gamme basé au luxueux hôtel Marriot, à Denia.

Tout semblait authentique et hors-bord. Nous pensions connaître un requin si nous en rencontrions un

Il a attiré des expatriés britanniques de toute la région car il était géré par des conseillers financiers britanniques, ce qui donnait aux clients l'avantage de parler leur langue maternelle. Il a fermé ses portes en septembre 2017. Kirby a déclaré dimanche au Mail qu'il avait déjà vendu ses actions à un groupe de six personnes, dont sa partenaire Jody.

Continental a organisé le transfert des pensions des clients du Royaume-Uni vers un système «Qrops» - décrit par eux comme la solution idéale pour les expatriés, car ils sont supposés être plus flexibles, internationaux et fiscalement avantageux.

Le mot Qrops signifie «régime de pension reconnu reconnu à l'étranger» répondant aux exigences définies par le HM Revenue & Customs. Mais en utilisant ces systèmes, l’argent des investisseurs a ensuite été investi via des sociétés multinationales légitimes telles que Generali, Old Mutual International et la banque nordique SEB dans des investissements complexes à haut risque appelés «billets structurés». Les affaires de Bob sont restées avec Continental.

Ces billets étaient des instruments financiers complexes générant des rendements en fonction de la hausse d'une bourse, d'une action ou d'un prix de matières premières spécifique sur une période prédéterminée. Les rendements pourraient s’avérer intéressants, mais de tels billets signifiaient que les investisseurs pouvaient tout perdre.

Aujourd'hui disparu, Continental Wealth Management était dirigé par Darren Kirby

Aucune des victimes n'a compris ces notes ou ne les aurait jamais choisies comme investissements appropriés. Ils sont destinés uniquement aux investisseurs professionnels. Les conseillers les ont choisis non pas parce qu’ils correspondaient à leur clientèle conservatrice, mais à cause des commissions élevées disponibles - jusqu’à 8% du montant investi.

Beaucoup de ces investissements ont échoué et les investisseurs ont perdu en moyenne 50% de leur argent - certains ont perdu plus. Tous les fonds restants sont maintenant bloqués et sont rongés par des frais. Retirer l'argent entraînerait de gros frais de sortie, effaçant tout ce qui reste.

Continental a agi en tant que représentant désigné d'Inter-Alliance WorldNet, qui prétendait être réglementée à Chypre. Mais dans une lettre adressée à Bob, consultée dimanche par le Mail, le médiateur financier de la République de Chypre confirme qu'Inter-Alliance WorldNet n'a jamais obtenu de licence et a été condamnée à une amende en 2009 pour avoir offert des services d'investissement sans autorisation.

Elle admet avoir reçu des plaintes à propos de la société, "toutes concernant d'importantes quantités de capital investi, provenant pour la plupart de retraités". Inter-Alliance a ensuite été repris par Trafalgar International.

Bob se compte comme l'un des plus chanceux, car il dispose d'autres sources de revenus et d'économies qui lui permettent de vivre confortablement.

Il dit: «Cela me blesse toujours d'avoir perdu cette somme. Pendant ce temps, les responsables de Continental ont récolté d’énormes gains personnels illégaux, ce qui est bouleversant.

Paul Clarke a continué de conseiller Bob lorsqu'il a ensuite travaillé pour la société réglementée par le Royaume-Uni, AES International. Le directeur d'AES, Sam Instone, a déclaré que Clarke détenait un "contrat d'introducteur enregistré" - une licence permettant à Clarke de créer de nouvelles affaires pour la société - en 2011 et 2012. Le contrat a ensuite été résilié. Les investissements de Bob sont restés avec Continental.

Les membres du groupe me disent à quelques reprises qu'ils sont «chanceux» ou «pas le pire des cas». Pour certains, c’est parce qu’ils n’ont pas perdu autant - même si la somme correspond à presque tout ce qu’ils avaient - alors que d’autres sont simplement reconnaissants de rester propriétaires de leur maison. Mais tous parlent du stress accablant qu'ils ont subi et beaucoup vivent avec des problèmes de santé aigus exacerbés ou déclenchés par les actions de Continental.

Vérifiez que vous avez affaire à une entreprise appropriée

Demandez des détails - et une preuve - des qualifications du conseiller et des autorisations de la société. Vérifiez ensuite ces informations auprès de l'autorité de contrôle nationale compétente, par exemple la FCA au Royaume-Uni à l'adresse register.fca.org.uk. Rappelez-vous que les appels impromptus au sujet des retraites sont illégaux au Royaume-Uni. Traitez toutes les entreprises avec scepticisme jusqu'à ce que vous les confirmiez de manière indépendante. qu'ils sont réglementés - et ce qu'ils sont spécifiquement autorisés à faire. Certaines des personnes impliquées dans cette débâcle étaient réglementées, mais pas pour s’occuper d’investissements ou de pensions. Faites attention de ne pas transférer les fonds de pension des régimes britanniques où ils sont strictement régis et vers des accords «flexibles» tels que Qrops et Sipps.Get votre pension si vous avez plus de 50 ans. Rendez-vous sur pensionwise.gov.uk ou appelez le 0800 138 3944 pour prendre rendez-vous.

Peter, 78 ans, et Angela, 77 ans (dont les noms ont été modifiés pour protéger leur identité) ont perdu plus de 250 000 £. Ils ont été contraints de réduire leurs effectifs et ne peuvent supporter de dire à leur famille ce qui est arrivé, de peur de contrarier leurs petits-enfants.

Peter dit: «Cela a changé nos vies. Nous sommes dévastés parce que les fruits de toute notre vie ont disparu et que je me sens gêné et coupable. Nous prions pour obtenir quelque chose en retour - ou au moins pour que les gens finissent en prison. '

Le couple a été conseillé par Stephen Ward de Premier Pension Solutions, qui travaillait pour le compte de Continental afin de transférer les retraites des investisseurs hors des régimes britanniques.

Peter me montre un email de Ward confirmant le profil de risque du couple comme étant "conservateur". Il réitère leur souhait que les investissements génèrent des revenus, soient faciles à débloquer et présentent un risque relativement faible.

Il n'y avait aucune raison de douter du professionnalisme de Ward - il était réputé dans le secteur des pensions avec 40 ans d'expérience. Il est même l'auteur de nombreux manuels de référence sur les retraites, rédigés pour aider d'autres professionnels. Auparavant, il était également un «individu approuvé» auprès du régulateur britannique, le Financial Conduct Authority.

Mais Ward, aujourd'hui âgé de 64 ans, et son entreprise basée à Alicante, Premier Pension Solutions, sont liés à d'autres scandales financiers qui ont volé leur argent.

En 2017, The Pensions Regulator au Royaume-Uni a déclaré que Ward, en sa qualité de fiduciaire de la pension, était «téméraire» et faisait preuve d'un «manque d'intégrité», alors qu'il était un «professionnel expérimenté».

Il est maintenant interdit d'agir en tant que fiduciaire de pension.

Pendant mon séjour à Denia, je prends également un appel vidéo en ligne des pharmaciens Richard Bicknell et Rebeccah Cooke, qui vivent en France. Ils ont également été appelés à froid par Continental et se sont rendus à la maison. Richard a perdu les trois quarts de sa pension, tandis que Rebeccah en a perdu la moitié.

Richard a déclaré: «Tout semblait authentique et authentique. Nous avons toujours pensé connaître un requin si nous en rencontrions un. Le couple a d'autres investissements et s'efforce encore désespérément de compléter ses économies.

Le constructeur David Croft et sa partenaire Julie Calladine, qui travaille comme aide-soignante, ont perdu toute confiance en la retraite et pensent que personne ne peut faire confiance à personne.

Julie, 61 ans, déclare: «Il semble qu'il n'y ait rien ni personne pour nous protéger. Nous sommes seuls.

Pendant que je suis là, le groupe rend hommage à un ancien employé de Continental qui est lui-même devenu victime. Mark Davison a occupé un poste d'administrateur et a été convaincu par ses patrons d'investir. Il a tout perdu, y compris sa pension, sa maison et ses économies.

Mark est décédé le mois dernier. Son ami et co-victime, Tim Benjamin, 67 ans, qui lutte contre le cancer en plus de son propre combat contre Continental, nous dit que Mark aurait souhaité que le groupe trouve une "solution à l'abîme dans lequel nous nous trouvons".

Leurs témoignages sont déchirants, mais je rencontre d’autres victimes à l’hôtel avec des histoires poignantes à raconter. Parmi elles, Sally Burnett, 84 ans. Elle vit en Espagne depuis 30 ans mais souffre de la maladie de Parkinson et utilise maintenant un fauteuil roulant. Elle dit: "Un jour, j'avais 30 000 £ et le lendemain, je n'en avais pas."

Sally me montre un dossier de documents. Certaines proviennent d'Inter-Alliance WorldNet, confirmant que la sécurité offerte par son investissement était réglementée, qu'elle était fiscalement avantageuse et qu'elle donnerait facilement accès à son argent.

Continental Wealth Management a été fondée en 2008 et avait initialement un bureau dans la ville historique de Javea sur la Costa Blanca.

Rien n'aurait pu être plus loin de la vérité. L'argent destiné à l'aider à vivre avec son état et à recevoir les soins dont elle a besoin a disparu. Elle compte maintenant sur l'aide d'une amie et de sa fille et gagne une pension de l'État.

Alors, comment tous ces épargnants à faible risque se sont-ils retrouvés dans des entreprises à haut risque? Un homme qui ne souhaitait être identifié que comme Andrew B fait écho à ce que j'ai entendu répéter encore et encore depuis mon arrivée. Signatures falsifiées ou «copiées-collées» - nécessaires aux grandes compagnies d’assurances pour accepter l’afflux d’argent de Continental.

Sally m'a dit qu'elle était persuadée de signer des formulaires et que ses conseillers compléteraient les blancs plus tard. Andrew dit qu'il sait que sa signature a été copiée.

Il écrit: «Mon écriture est comme celle d'un médecin, c'est à peine lisible. Mais lorsque j'ai demandé à SEB la preuve de mon consentement à investir dans ses billets structurés, chaque signature était identique. Je n'aurais jamais pu y arriver si je les avais signés.

Les investisseurs s’accusent tous. Mais ils se sentent également très déçus par les régulateurs pour ne pas les protéger. Ils accusent les régulateurs et la police d’impuissance pour avoir permis aux coupables de vivre en toute impunité - et aux gros fournisseurs d’obligations comme complices du fait qu’ils prennent de l’argent à des conseillers non réglementés.

Paul Clarke a confié au Mail on Sunday qu'il travaillait pour Continental pendant un peu moins de deux ans, jusqu'à sa fuite, en 2010. Il affirme n'avoir jamais gagné d'argent avec des commissions et avoir tenté de plaider pour une meilleure conformité de la part de la société. Mais finalement, il blâme Kirby.

Clarke ajoute: 'Kirby a semblé plausible au début, et je l'ai avalé, mais le gars est un monstre. Je suis désolée pour les clients et je pense qu'ils sont tous innocents. Ils n'étaient pas cupides et ne savaient pas dans quoi ils s'embarquaient. Ils ont tous été dupés. Et je ne me considère pas non plus comme un escroc, je me sens aussi victime de Kirby.

Old Mutual International déclare qu’elle n’est pas au courant des discussions entre les fiduciaires, les clients et les conseillers en matière de régimes de retraite, elle ne peut donc pas se prononcer sur les conseils ou les investissements choisis. Il ajoute: "Nous sympathisons beaucoup avec les investisseurs."

SEB se dit "préoccupé" d'apprendre que les clients de Continental pensaient que les investissements choisis pour eux étaient inappropriés, ajoutant: "Le client et son conseiller financier indépendant travaillent ensemble pour sélectionner les investissements qui leur conviennent le mieux".

Stephen Ward n'était pas disponible pour commenter. Darren Kirby nie avoir passé des coups de téléphone menaçants, a déclaré que son commentaire sur les médias sociaux n’était que du "pince-sans-rire" et a reproché aux propriétaires de Continental - après la vente de ses actions - les agissements de ceux-ci pour le sort des retraités. Il ajoute: «Ce qui est arrivé est horrible. Mais je n'ai pas été propriétaire de l'entreprise pendant des années et nous travaillions sous l'égide d'Inter-Alliance WorldNet.

«J'ai quitté le ballon de l'œil, mais on m'a transformé en bouc émissaire et j'ai tout perdu. Arnaque n'est pas le bon mot - nous ne nous sommes pas enfuis avec l'argent des clients. '

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