Ils affrontent les tribus avec des machettes et négocient des pactes avec des gouvernements méfiants. Ce sont des émissaires du Missouri Botanical Garden et ils ont pour mission de sauver la planète. – Accessoires Jardin

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Lors de son dernier voyage en Irlande, il a trop plu à Peter Wyse Jackson pour vérifier les herbes de l’île qu’il était convaincu de garder les moines du Moyen Age exempts de scorbut. Mais il réussit toujours, réussit toujours, à extraire des souvenirs des plantes sauvages que les gens utilisaient autrefois en médecine ou en quête de nourriture pour atténuer les douleurs de la famine de la pomme de terre. Personne ne veut se souvenir d'une telle débrouillardise; ça sent la pauvreté. Mais pour leur compatriote, directeur du Missouri Botanical Garden et auteur du premier livre complet sur l’ethnobotanique irlandais, ces herbes, ces mousses et ces algues constituent un riche patrimoine en voie de disparition.

"Au moins un quart de toutes les espèces de plantes du monde sont en danger d'extinction", dit-il, les mots portés à la répétition. Ce qu'ils préviennent, c'est qu'un million de plantes et d'animaux différents pourraient disparaître d'un jour à l'autre. Le rythme des pertes s'accélère à une vitesse sans précédent, avec des taux d'extinction des dizaines à des centaines de fois plus rapides que ceux des 10 millions d'années écoulées.

Pire encore, nous ne savons même pas ce que nous perdons. Les scientifiques n'ont répertorié que 1,3 million d'espèces végétales et animales, note un nouveau rapport des Nations Unies de 1 500 pages, et il y en a probablement au moins 8 millions. On découvre souvent une nouvelle espèce au moment même où elle disparaît, et l’espoir est qu’elle puisse être retirée du précipice, protégée et propagée.

Pourquoi s'embêter? Si les espèces sont si abondantes que nous ne pouvons même pas les compter, nous pouvons certainement en perdre un tas sans nous en rendre compte.

Nous pouvons et nous sommes, mais nous en remarquerons les conséquences. La biodiversité est ce qui a maintenu notre planète ensemble. Les forêts de mangroves (plus de 35% sont déjà disparues) et les récifs coralliens (à moitié révolus) ont parfaitement protégé les côtes contre les inondations et l'érosion. Les zones humides (85 pour cent disparues) et les forêts indigènes (75 millions d'acres au cours des 10 dernières années) ont efficacement refroidi le sol. Lorsqu'une plante ou un animal perd son habitat et meurt, toutes les autres espèces dont l'existence est intimement liée à celle de cet animal doivent soit s'adapter, soit mourir. Et s’ils s’adaptent, le virage met en danger un autre maillage d’espèces. Déchiré de ses ancres, la toile se défait.

Les humains sont inventifs: si un légume ancien disparaît, nous concoctons rapidement un substitut. Mais "la plupart des contributions de la nature ne sont pas entièrement remplaçables", note le nouveau rapport. La dégradation des sols a réduit la productivité de 23% de la surface de la Terre. Nous perdons des pollinisateurs - probablement parce que les pesticides synthétiques ne font pas la distinction entre les insectes qui détruisent nos cultures et les insectes qui les rendent possibles. Si nous éliminons complètement les pollinisateurs, cela réduirait la production de cultures dépendantes du pollen telles que le café, le cacao et les amandes de plus de 90%. Déjà, notre offre alimentaire est moins variée, moins nutritive, moins résiliente qu’elle ne l’était.

Il est également moins susceptible de nous guérir. Plus de 4 milliards de personnes dépendent principalement de médicaments naturels et environ 70% des médicaments anticancéreux proviennent directement de plantes ou sont synthétisés pour les imiter. Des propriétés que nous ne voyons pas encore sont enfermées dans des plantes spécifiques et, à leur mort, elles emportent leurs secrets.

Ainsi, une petite armée de botanistes se bat pour protéger autant de plantes que possible. Des chercheurs du Missouri Botanical Garden, qui dirige l’un des trois plus importants programmes de phytologie au monde, découvrent, documentent et tentent de protéger environ 250 nouvelles espèces chaque année. C’est beaucoup plus compliqué que de rassembler des spécimens et d’écrire des descriptions de catalogues soignées.

«Si nous les décrivions simplement, nous documenterions leur extinction», note Wyse Jackson. Vous ne pouvez pas conserver les plantes «isolément des communautés qui les entourent et compter sur elles», vous devez donc vous assurer que ces communautés sont durables. Le jardin va parfois jusqu'à aider «à construire des écoles et des centres de santé et à former les gens à de nouveaux moyens de subsistance - horticulture, tourisme, vannerie, pisciculture» afin de créer une communauté résiliente autour des plantes qu'ils travaillent à protéger.

Pourquoi un groupe de botanistes doux et érudits s'embrouillent-ils soudainement dans les tensions des frontières géopolitiques, de la communication interculturelle et du développement des communautés à la base?

Parce que notre avenir dépend des plantes qui nous soutiennent - et que leur avenir dépend de nous.

Indiana Jones de la botanique

Tom Croat est le P.A. du jardin. Schulze Conservateur de botanique, bien qu'il affirme n'avoir jamais rencontré M. Schulze et qu'il ne soit même pas sûr qu'il soit encore en vie: «Il n'était pas l'un des foutaises de St Louis, mais il a accumulé beaucoup d'argent pour la fabrication d'équipement laitier, et un jour, il est entré et a dit qu'il avait de l'argent à donner. »Au cours de ses 52 années au Jardin, le Croate a travaillé dur pour rendre justice à l'impulsion, rassemblant plus de 5 000 sites sur six des sept continents. Il s’est surtout concentré sur l’Amérique du Sud et l’Amérique centrale des Andes, car «c’est là que les Aracées règnent en maître»; Il est reconnu mondialement comme spécialiste de cette famille. (Philodendron est son deuxième genre en importance, mais son assortiment exotique ne se limite pas à la vigne panachée cultivée par votre grand-mère.) Les Croates ont ramené à la maison suffisamment de valises de boutures pour offrir au jardin la plus grande collection vivante d’Araceae au monde. Il s'inquiète du fait que les études moléculaires sont si sexy aujourd'hui, il n'y aura pas assez d'experts pour effectuer ce type de travail sur le terrain - et en cours de route, luttez contre le paludisme, faites-vous kidnapper, gardez les abeilles trigona hors des narines et balayez avec précaution des centimètres Des fourmis dont la piqûre ressemble à un coup de feu.

Les plantes en valaient la peine. Le Croate aime particulièrement l’un de ses nombreux homonymes, Philodendron Fortunense Croat, dont les feuilles sont délicatement veinées, avec un dessous bleu-vert pâle et un marron sur la nervure centrale. Ensuite, il y a Philodendron patriciae, du nom de son épouse après des années d’évitement diligent de telles absurdités sentimentales. «J'ai toujours pensé que c'était un peu schmaltzy», dit-il, «mais en réalité, ma femme était plus responsable de ce que je collectionnais que quiconque, simplement parce qu'elle me permettait d'y aller.

Il a passé quatre mois à naviguer dans la région amazonienne, à cueillir des plantes pouvant donner des traitements contre le cancer. Au Costa Rica, une roue a volé de son camion, qui a roulé sept fois dans une montagne et a atterri dans la rivière. Croquant des yeux, Croate vit son fils de 3 ans au sommet de la colline. Il avait volé du camion dès le premier rouleau et il sanglotait, mais il avait encore suffisamment d’esprit pour repérer son livre de coloriage M. Magoo qui flottait sur la rivière.

Puis, il y a eu l'heure à laquelle les Croates se sont rassemblés près du Volcan del Fuego au Guatemala: il a glissé dans une tranchée de 20 pieds de profondeur, pensant qu'il serait capable de sortir par un autre point, puis s'est rendu compte que les murs étaient des monticules de cendre, et même sa machette trouver un achat. Finalement, il jeta son sac de collecte sur la banque, puis sauta aussi haut que possible, se jeta en avant et attrapa un brin d'herbe pour se relever.

Il remarque mon expression, un mélange de crainte et d'horreur. «Tu vois, je venais d'une ferme», explique-t-il. Au fond de lui, il avait l'impression que la botanique «était un travail vraiment difficile. Mon père est décédé à l'âge de 12 ans et nous avons pris le relais pour faire fonctionner de gros tracteurs. »Ses yeux pétillèrent. "Ils m'appellent insouciante et sujette aux accidents, mais je soutiens que je prends simplement des risques."

Maintenant âgé de 81 ans, il dit que lorsqu'il prendra sa retraite, il voudra en récolter plus: «Arrêtez-vous, prenez un whisky, séchez les plantes. Ce ne sera cependant pas comme une collection en Amérique centrale ou en Amérique du Sud. Là, vous pouvez visiter une zone de la taille d'une petite pièce et en trouver un pourcentage qui sont nouveaux. "Il prédit que 8 000 Araceae de plus attendent d'être découverts:" Nous abandonnons trop tôt - et les plantes sont toujours là, non décrites et sur le point de disparaître, car elles brûlent ».

De plus, les Croates ne comprennent pas pourquoi personne n’a adapté sa méthode de séchage des plantes sur le terrain. Il l'a inventé à Madagascar, ennuyé de regarder ses plantes sécher alors qu'il pourrait être en train de ramasser. «Un anthropologue m'a laissé sa Land Rover. J'ai demandé à mes amis de me construire une boîte de séchage pour le dos, de placer deux poêles à trois brûleurs à l'intérieur, de sortir le siège avant et d'y installer deux réservoirs de propane. J'ai donc eu un séchoir opérationnel fonctionnant 24 heures sur 24 ». de plantes séchées empilées, il dormit dessus. Juste un petit problème: les étincelles enflammaient souvent le matériel végétal séché et il devait éteindre les flammes avec du sable car il n’y avait pas assez d’eau potable. Quand l'un de ces incidents a fait fondre le toit de la Land Rover, il a peaufiné sa conception, plaçant un vieux réfrigérateur d'un côté, percant des trous dans un tuyau de fer, ajoutant une piste de porte de garage… «Ce camion m'a permis de collecter des plantes tous les jours pendant des semaines ou même des mois », dit-il, extrêmement satisfait.

Lorsque Mónica Carlsen, assistante scientifique et coordinatrice de l'éducation, s'est rendue en Équateur avec une Croate pour participer à une expédition de collecte de calla, des collègues l'ont prévenue du danger qu'il y aurait à voyager avec «l'Indiana Jones de la botanique». Chaque jour, elle attendait nerveusement une catastrophe. Rien ne s'est passé. Le pire était le dégoût des Croates à chaque fois qu’ils atteignaient un site où il s’était déjà rassemblé et avait trouvé celui-ci pavé ou planté de cultures de courte durée. (Il estime que plus de 70% des endroits qu’il a visités sont déjà partis.) Mais le petit groupe a poursuivi son chemin ... jusqu’à ce que, à la fin du voyage, Croate enferme ses clés dans la voiture.

"Le premier instrument qu'il saisit pour faire n'importe quoi est une machette", déclare Carlsen. "Il a coupé tous ses doigts, et nous avons dû aller chez E.R." Elle donne un exagéré haussement d'épaules. "Si vous y allez avec Tom et que rien ne se passe, vous ne partirez pas avec Tom."

Une quête de 20 ans

Nous sommes en 1999. Tariq Stévart et son équipe parcourent de nouveaux sentiers à travers la forêt vierge de Príncipe, une minuscule île volcanique isolée de la côte ouest de l’Afrique qui est l’un des derniers endroits inconnus sur le plan botanique sur la planète. Il possède sa propre espèce de musaraigne, sa grenouille de flaques, son propre muguet, sa paruline et son hibou… La forêt de Príncipe est couverte de palmiers et d’arbres à dentelles; vu du ciel, les touffes de feuillage denses et jaune-vert ressemblent à du brocoli.

Au fur et à mesure qu’il trace son chemin, Stévart collectionne des spécimens d’arbres qui ressemblent à des palmiers. Ce sera l’une des espèces les plus rares d’Afrique centrale, vue par environ 1 000 personnes, et, faute de pouvoir le trouver en fruit ou en fleur, il restera sans nom pendant 15 ans.

Puis, en 2014, signalez les trompettes, les fleurs des arbres. Hélas, les fleurs sont des mâles; il n'y aura pas de fruit. Mais les études génétiques confirment que l'arbre est nouveau dans la science, alors Stévart, conservateur associé au Garden, lance un programme de collecte.

Ce n’est pas facile. À trois reprises, son équipe se rend au plus haut point de l’île, le lieu de résidence préféré de l’arbre. Une fois, ils se rapprochent, mais un orage se produit, si grave qu’ils doivent faire demi-tour. Une fois, ils atteignent un précipice et ne trouvent pas le moyen de sauter à la falaise de l’autre côté. Enfin, en 2018, Stévart revient avec son guide original. Enflés, ils jurent d’être les premiers à atteindre le sommet. Traversant les crêtes par un sentier étroit et escarpé, ils atteignent leur destination. Stévart, qui a regardé la plupart du temps à ses pieds pour éviter un faux pas, lève enfin les yeux - et il y a l’arbre, juste devant lui. Ils font la course - comme s’il s’agissait d’une chimère qui pourrait disparaître à tout moment - pour en récolter les fruits. Puis Stévart sort son téléphone portable et prend des photos. Quelques secondes plus tard, des botanistes du monde entier répondent avec enthousiasme: «Oui! Tu l'as fait!"

Cela a pris 20 ans, mais ils ont atteint le sommet, ils ont trouvé l’arbre et il porte des fruits. Stévart range son téléphone, respire avec satisfaction et s'assied sur le sol dur pour s'imprégner de triomphe. Puis il gémit. Une bouteille de champagne incrustée de boue est coincée entre les rochers à proximité. Quelqu'un les a battus ici.

Et bien. Il a son fruit et un fruit étrange: petit, football, protégé par des rangées d'immenses feuilles épineuses. Ses fleurs sont blanches et poussent en longs sprays chargés de parfum comme une parfumerie parisienne. Le parfum d'amande douce transporte une dizaine de mètres.

L'arbre sera baptisé Pandanus principensis.

Vipers pour les cils et graines sacrées

Ils commencent avec un tas de 6000 fruits. Travaillant intensément pendant 19 heures, trois horticulteurs ouvrent soigneusement chaque gousse, à bout de souffle, à la recherche de sécurité. À l'aide de petits couteaux ou d'ongles, ils tentent désespérément de ne pas endommager les quatre graines à l'intérieur de chaque gousse. Sur plus de 2 400 possibilités, ils ne trouvent que 133 graines qui pourraient être viables.

Maintenant, sous la lumière douce et diffuse de la serre, 30 bébés Karomia gigas de couleur vert clair se développent. C’est la première fois qu’ils sont propagés avec succès.

K. gigas a été découvert pour la première fois en 1977 dans un petit fragment de forêt sacrée sur la côte kenyane. Le même arbre a été retrouvé en 1980, mais lorsque les botanistes sont revenus cinq ans plus tard, il avait été coupé et ils n'en ont jamais retrouvé un autre. L'arbre était présumé éteint.

Des décennies plus tard, un botaniste différent a trouvé un seul fruit de cette espèce à la lisière d'une forêt à environ 380 km de distance, en Tanzanie. Puis, en 2011, des botanistes tanzaniens de l'Université de Dar es-Salaam ont trouvé six ou sept arbres de K. gigas dans la réserve forestière de Mitundumbea, à environ 17 milles de l'endroit où les fruits avaient été trouvés. Roy Gereau, directeur du programme tanzanien au Garden, a vérifié la redécouverte.

Jusqu'à présent, 19 arbres de K. gigas ont été trouvés, tous dans deux forêts du sud de la Tanzanie. La plupart sont matures; personne n’a trouvé de plantules ou de gaules. Gereau explique: «Les insectes entrent dans la nature et prédisent les fleurs, et leur caca est un très bon support pour les champignons. La plupart des graines sont mortes avant même qu’elles ne tombent de l’arbre.» Il est également possible que leur Les pollinisateurs sont partis, ajoute-t-il, en plus de la dégradation de la forêt environnante et du coup de grâce du réchauffement climatique.

C’est dommage, car K. gigas est, à d’autres égards, plutôt sacrément résistant. Ses graines sont entourées d'un grand volant ovale veiné de papier, et son tronc tacheté de brun rougeâtre est si robuste qu'il peut atteindre une hauteur de 20 mètres. Au sens le plus large, cet arbre fait partie de la famille de la menthe - préparez-vous à avoir le cerveau tordu, même s’il est plus proche du teck que de la menthe poivrée. «Nous déconseillons à quiconque en Tanzanie de parler de« teck », ajoute-t-il à la hâte,« car il a probablement du bon bois, et nous ne voulons pas que quiconque y pense. »

Une autre classification ne sera possible que si les plants du jardin poussent suffisamment pour qu’ils puissent fleurir, et même le nom de genre Karomia est une conjecture plus convaincante qu’une certitude. L’étude moléculaire a radicalement changé les idées sur les familles de plantes, fait remarquer Gereau. Au lieu de simplement comparer les pistils, les pétales et les formes de fruits, nous analysons l’ADN, révélant ainsi des ancêtres communs et une histoire évolutive.

Il me montre le macrosiphon Gigasiphon, avec d’énormes fleurs d’un blanc crème comme celui du magnolia, des cosses de graines d’aubergine terne, d’écorce d’un gris blanchâtre ou rose. «Les plants ressemblent à du crack pour les petites antilopes de la forêt et les cochons sauvages», ajoute-t-il. Lors du dernier relevé de l'espèce, en novembre 2018, seuls 38 individus pouvaient être trouvés. À l'heure actuelle, plus de 1 400 ont été plantés au Kenya et d'autres sont prévus en Tanzanie.

Gereau a travaillé sur un résumé des 909 espèces de plantes, d'insectes et d'animaux menacés dans les montagnes de l'est et les forêts côtières de Tanzanie et du Kenya. Il me montre des images: une grenouille de la taille de sa vignette, un oiseau avec une boule blanche au contour des yeux, d’étranges caméléons et des vipères pour cils, la seule photo de poche jamais prise d’un timide duik, une antilope forestière. «Je ne peux pas m'ennuyer, remarque-t-il.

Comment, cependant, gère-t-il la frustration liée à la perte d'espèces?

"Détermination." Il serre la mâchoire juste pour dire le mot. "Si j'étais pessimiste, je négocierais des actions et me boirais à l'aveugle."

Trouver une famille

La conservatrice adjointe, Libing Zhang, est inhabituellement grincheuse. Il a été mordu par quatre sangsues et, au moment où il suce son sang et explose, son pied et sa cheville sont enflés et lui démangent. Il annule la sortie du lendemain et envoie ses élèves dans l’un des parcs nationaux vietnamiens sans lui.

Ils ramènent une fougère forestière dont l’importance le frappe immédiatement: ses sori (structures de reproduction) ne ressemblent à ceux d’aucun autre genre. En d'autres termes, cette fougère est une famille à part entière.

«C'était sans ambiguïté», dit-il maintenant. "Je n’ai donc pas assisté à la découverte, mais le lendemain", dit-il, "nous sommes revenus au même endroit". Nous sommes retournés au même endroit. C'était un jour joyeux."

Au cours d'un autre voyage, il a exploré les grottes de Guizhou, en Chine, et a découvert Poly-stichum speluncicola, une espèce entière qui vit dans une seule grotte. "Plus rare que le panda!" S'exclame-t-il. «Seulement peut-être 17 personnes. Avant que j'entre, personne ne savait même qu'elle existait. »Dans la caverne du tigre volant, il en trouva encore une autre… Il a exploré des centaines de grottes et, en tout, il a découvert 269 espèces, cinq nouveaux genres et familles.

Mais "il reste tellement à faire", dit-il. «Nous passons un mois sur le terrain et découvrons 20 nouvelles espèces. En tant que taxonomiste, je ressens beaucoup de responsabilité. »Non seulement l'atmosphère réchauffe-t-elle, mais les entreprises commencent également à sillonner les petites grottes de l'Asie du Sud-Est pour trouver du calcaire, et des touristes, des chasseurs de plantes médicinales et des processions funéraires mettent en danger les grottes en Chine . "C’est une course contre la montre."

AVC du genre

Le jour où elle a reconnu pour la première fois un membre de sa famille de plantes (Melastomataceae ou «fleurs de princesse») qui n’était pas identifiée depuis 40 ans, Carmen Ulloa Ulloa a ressenti un picotement prophétique. Elle avait découvert non seulement une nouvelle espèce, mais un nouveau genre. L'ADN l'a inséré dans la branche droite de son arbre phylogénétique et tout ce dont il avait besoin était un nom. «Vous connaissez le système de comptabilité utilisé par l'Inca, Quipu?» Demande-t-elle si vivement que je n'aime pas la décevoir. «Ils utilisaient des ficelles nouées de lama ou de fil de coton. Un matin, je me suis réveillé et j’ai dit: «Ces fleurs me rappellent le quipus!» Nous l’avons donc nommée Quipuanthus. "

Il s’agit du 6,5 millionième spécimen de l’herbier du jardin. «Nous n’avons pas officiellement atteint 7 millions de spécimens montés», dit-elle, «mais nous en avons bien plus lorsque nous incluons des spécimens non encore complètement traités. Je ne serais pas surpris si nous sommes réellement le plus grand herbier du monde. ”

Lorsqu'elle se recueille, Ulloa aime aller bien au-dessus de la limite forestière, où le silence est total, à l'exception du grondement d'un volcan à proximité. «Vous pouvez voir les émanations», dit-elle, «et quelques heures plus tard, des nuages ​​de cendre tombent sur vous.» Les tremblements de terre peuvent aussi être dramatiques. Mais la seule fois où elle a été «vraiment, vraiment effrayée», c’est dans un petit village de montagne: «Le chef est sorti, il n’avait pas un œil et les gens sont sortis avec des machettes et ont encerclé la voiture. Il y a toujours des problèmes avec les groupes religieux qui essaient de se convertir, alors nous avons dit: "Non, non, nous ne sommes pas ce que nous sommes!"

Ils essaient généralement de faire équipe avec des scientifiques d'une université locale. Pourtant, ce n’est pas un travail sûr. Selon Global Witness, une ONG internationale, plus de 1 000 militants et journalistes écologistes ont été tués entre 2002 et 2013, et la violence a redoublé depuis. Un botaniste pourrait facilement être pris dans la mêlée.

Le pouce vert

Il reste 10 Cylindrocline commersonii dans le monde (si vous ne comptez pas le type sur eBay vendant ce qui est prétendument leurs graines), et tous les 10 sont perchés sur le sommet d'une montagne, Le Pouce. à Maurice. Andrew Wyatt, premier vice-président de l’Horticulture et des collections vivantes chez Garden, gravit la paroi rocheuse dans une répétition de l’une des célèbres ascensions de Charles Darwin. En transpirant, Wyatt atteint le sommet et aperçoit la lavande rose du minuscule arbuste, tout juste hors de sa portée. Posant son pied sur le rocher qui s'avance le plus loin, il s'accroche fermement à une motte d'herbe, puis se penche encore plus loin.

«Ne faites pas ça!» Crie Becky Sucher, directrice principale des collections vivantes. "Faites attention!"

Il se penche plus loin, l'autre main tendue. Cinq mots se répètent dans sa tête, coupant à travers sa formalité britannique habituelle: «Je le suis. Va. Obtenir. Cette. La graine."

Et c'est ce qu'il fait. Il y a maintenant plus de C. commersonii qui poussent dans le jardin que dans la nature. Leurs feuilles floues captent l'humidité de l'air; leurs fleurs portent de courts pétales roses comme ceux d’un aster. La prochaine étape est un drone pour photographier le sommet de la montagne, afin que l'équipe puisse vérifier l'emplacement des 10 plantes restantes. Et ensuite, Wyatt dit à Sucher, "nous allons apporter du matériel d'escalade."

Une autre plante, la jolie bleue Nesocodon mauritianus, pousse le long d’une chute d’eau située à flanc de falaise, à 200 mètres de profondeur. Il reste moins de 300 personnes dans le monde, aucune à portée de main. C'est ce qu'on appelle une fleur de cloche ensanglantée, car c'est peut-être la première plante à produire du nectar rouge. On pense qu’il est pollinisé par un gecko autochtone qui vit sur les falaises.

«C'est une belle montée, dit Sucher, et ensuite on commence à aller verticalement, et c'est presque toujours couvert de nuages, alors on ne voit pas du tout la falaise, c'est un peu énervant.» Elle se lisse les cheveux, se souvenant combien le vent soufflait

"C’est ce qui rend les choses amusantes", insère Wyatt. «On trouve souvent la plus grande diversité de plantes dans les conditions les plus difficiles.» Les plantes doivent travailler si dur pour rester en vie, elles continuent d'évoluer.

Un paradis contemporain

Wyatt et Sucher ne se cantonnent pas au climat chaud: l’Asie centrale est le lieu où de nombreux fruits et noix du monde - pommes, poires, prunes, noix, pistaches, amandes - sont originaires et que leurs ancêtres sauvages sont en danger. «Il reste un nombre considérable d'espèces de pommiers et de poiriers sauvages dans les forêts du Kirghizistan», explique Wyatt. Lors d'un voyage qui ressemblait un peu à une incursion dans le jardin d'Éden, son équipe a contribué à la création d'une banque de semences et à la mise en place de méthodes de propagation avancées.

Pourquoi, quand l'épicerie semble en avoir beaucoup? «Ce que vous voyez sur les étagères des épiceries est une très petite quantité de diversité, principalement des clones», explique Sucher. «Les ancêtres sauvages ont un goût différent: certains acides, d'autres sucrés, d'autres amers, d'autres juteux, même chez la même espèce. C’est la véritable diversité. Et si nous voulons nous reproduire en fonction de la résistance aux maladies, de la durée de conservation ou de saveurs différentes, nous en avons besoin. "

La plupart des arbres de la zone ciblée ne se reproduisent plus. Les deux espèces les plus menacées sont Malus niedzwetzkyana, une pomme rouge vif (il ne reste que 200 individus au Kirghizistan) et Pyrus korshinskyi, un poirier (il ne reste plus que 80 individus). Wyatt espère également revenir avec «de magnifiques iris et les vieilles tulipes ottomanes», car le jardin se veut un microcosme de la flore du monde.

En effet, il est le fer de lance de World Flora Online, une nouvelle base de données qui rassemble tout ce que les botanistes savent sur ce qui pousse sur la planète. Prévu pour être achevé en 2020, à l’aide des données fournies par les institutions partenaires à une équipe informatique, ici à Saint-Louis, World Flora Online décrira 400 000 espèces et leur localisation. L’espace nuage de Google est anticipé.

Prendre la température d’une montagne

À chaque fois qu’il se rend à Thimphu, la plus grande ville du Royaume du Bhoutan, Robbie Hart est certain que l’avion atterrit dans une forêt. L’asphalte n’est pas en vue jusqu’à ce que, à la toute dernière minute, l’avion fasse un virage serré. Soulagé, Hart se dirige directement vers Jomolhari, une montagne sacrée à la frontière du Tibet. Après une longue route cahoteuse, il y a parfois une promenade à cheval, puis son équipe doit faire face à plusieurs jours de randonnée; dans un air de plus en plus froid, jusqu'à ce qu'ils traversent la limite des arbres et campent à environ 12 000 pieds au-dessus du niveau de la mer. Même pour le Bhoutan, le site est distant.

Conservateur adjoint en écologie des plantes en haute altitude et ethnobotanique, Hart compare les températures actuelles et les communautés végétales aux données recueillies huit ans plus tôt. Ils ont enfoncé des barres de ferraille de 5 pieds dans la terre pour encercler des parcelles de terre d'un mètre carré, puis ont pilonné les poteaux jusqu'à les rendre invisibles. «Même à ce moment-là, les gens les ont pris», dit-il tristement. "Ils se disent:" J'adorerais ça pour renforcer mon stylo yak! "

Hart et ses coéquipiers utilisent les coordonnées GPS pour trouver le bon sommet de montagne, jouent à un jeu d'association avec photos et fiches de terrain jusqu'à ce qu'ils trouvent la bonne configuration de roche et d'arbre, puis sortent un détecteur de métal et localisent la barre. Après avoir collecté les données enregistrées et documenté la vie des plantes, ils rentrent épuisés au camp de base. Ils ont rencontré des «plantes folles» cette fois-ci, dans les éboulis alpins: «Vous penseriez être sous l'eau. Corydale avec de grandes fleurs et de grosses rosettes de feuilles charnues, ou avec des feuilles qui ressemblent à des pierres. Un Soroseris violet qui n'était qu'un dôme de fleurs, un minuscule anneau de feuilles à peine visible au sol. "

Les Soroseris font partie de la même famille que le pissenlit et sont généralement de couleur jaune vif. Il était donc enthousiasmé par le violet. Hélas, il s’est avéré qu’il s’agissait d’un morphing de couleur jamais décrit auparavant, et non d’une nouvelle espèce: «Nous avons trouvé le spécialiste mondial de Soroseris et il a déclaré:« C’est tellement drôle. Il y a une semaine, j'ai reçu un courriel d'un chercheur chinois qui était au Tibet et qui avait vu la même couleur se transformer, peut-être à une trentaine de kilomètres de chez vous '- assez proche mais à travers une immense chaîne de montagnes et une frontière très bien gardée! »Nature ignore les frontières géopolitiques. Il tient cependant compte des profondes vallées des montagnes: les écosystèmes du Bhoutan sont très différents de ceux du Népal, où la montée de Hart "a débuté dans des plantations de cardamome avec des buffles et des sangsues dans les marais".

Les nouveaux spécimens resteront au Bhoutan; le royaume veut que ses propres scientifiques participent activement à toutes les recherches. Souvent, si personne n’est actif dans un certain domaine, le gouvernement attendra. Hart, un type facile à vivre, essaie de voir cette interdiction comme une incitation à la collaboration. Heureusement, trois scientifiques bhoutanais en activité ont effectué leurs études à St. Louis.

En parcourant ses nouvelles données, Hart constate que les températures augmentent rapidement, comme prévu. Les plages d'élévation des plantes «suivent» ce changement en grimpant (la limite des arbres monte à mesure que le climat se réchauffe). Mais les plages d’élévation ne sont pas assez rapides pour suivre le rythme du changement climatique. Une possibilité est que les rhododendrons alpins ont une telle longévité qu’ils ne réagiront pas rapidement; ils dominent également l’environnement, tapissant le sol de feuilles coriaces qui ne se décomposent pas facilement. «Vous pouvez donc dire qu’ils sont résilients aux effets du changement climatique», note-t-il, «ou vous pouvez dire qu’ils empêchent le système dans son ensemble de s’adapter au changement climatique».

Au fur et à mesure que les changements prennent forme, il souhaite savoir si le vrai dilemme n’est pas de savoir qu’il fait trop chaud pour certaines usines, mais plutôt que les concurrents doivent avoir suffisamment chaud pour les remplacer et les évincer. Au fur et à mesure que la chaleur se déplace dans les régions alpines, les lignes de démarcation montent. Hart mentionne "un Swertia, dans la famille des gentianes, qui ne pousse que dans la région alpine", probablement pour éviter la concurrence ci-dessous. Ce petit Swertia est sur le point de se réveiller brutalement.

Traverser un mur de forêt

La forêt du sud-est de Madagascar est tellement humide qu'un géant pourrait tordre son feuillage dense comme un débris. «C'est un pays merveilleux pour la botanique», déclare Pete Lowry, conservateur en chef, à son fils âgé de 13 ans, venu pour sa première expérience du travail sur le terrain. «Et cette chaîne de montagnes n'a jamais été sérieusement explorée.» La lumière du soleil auréole les feuilles, brumeuses la pluie de la nuit précédente. Ils marchent à la lisière de la forêt, puis entrent et on a l'impression de traverser un mur.

En milieu de matinée, il recommence à pleuvoir. Le fils de Lowry tient des spécimens de plantes sous un parasol afin que son père puisse les photographier. Ils ne se rendent qu’environ 500 pieds dans la forêt, car ils continuent à trouver des plantes fraîches que personne ne reconnaît.

L'un d'entre eux fait partie de la famille des asters. Ses fleurs brillent d'une lumière douce et douce rappelant à Lowry le corail rouge éclairé par la lumière du soleil filtrée par l'océan. Une fois vérifié, l'aster portera son nom: Lowryanthus (anthus signifie plante) rubens (rouge).

Seulement neuf spécimens plus tard, Lowry trouve une autre plante magnifique, tout aussi inconnue. Celui-ci s'appellera Bemangidia (pour la forêt) lowryi. Il a découvert les deux spécimens le même matin, dans la même forêt, à quelques minutes à peine. «Je ne peux pas imaginer qu'il y a eu un jour où que ce soit dans le monde au cours des deux derniers siècles», exulte-t-il, «et ce fut une pure chance».

Le lendemain, ils s'enfoncent plus profondément dans la forêt, plus haut en altitude. Lowry plisse les yeux devant un arbre, ses feuilles épaisses posées sur des tiges rigides. C’est aussi différent de tout ce qu’il a jamais vu. "Il n’ya pas de spécimens de cette plante dans l’herbier du jardin", annonce-t-il. «Ou dans l'herbier de Paris. Ou dans les deux herbiers de Madagascar. Ou dans les jardins botaniques royaux de Kew. ”

L'arbre prendra un certain temps à nommer, car il appartient à ce qui était auparavant un seul genre mais a depuis été divisé en cinq branches évolutives différentes de la famille du lierre et du ginseng. «Vos plantes d'intérieur ne sont pas Schefflera après tout», me dit Lowry après le voyage. «Avec l’ADN, nous avons pu reconstituer l’arbre de base de l’évolution pour toutes les plantes; il reste très peu de mystères à propos du cadre. Nous sommes en train de creuser pour comprendre, à un niveau plus fin, l’histoire de l’espèce. Deux plantes peuvent se ressembler et être très différentes. ”

Environ 87% des espèces de plantes de Madagascar ne se trouvent nulle part ailleurs dans le monde. Pourquoi? Parce qu’il s’agit d’une île physiquement isolée et déchirée par des montagnes, ses terres sont découpées dans de profondes vallées et de hautes crêtes. Au milieu des années 80, lorsque le jardin a commencé à fonctionner à Madagascar, le consensus était que Madagascar hébergeait 8 900 espèces différentes.

L'estimation actuelle est de 14 000.

Directeur du programme Garden’s Africa & Madagascar, Lowry a reçu une subvention pour identifier les zones prioritaires pour la conservation des plantes. Son équipe a identifié 79 personnes et 45 sont maintenant protégées par la loi. Le gouvernement malgache est propriétaire du terrain et le gère. Divers organismes - dans 13 cas, le jardin lui-même - collaborent avec les habitants pour protéger sa biodiversité.

Le premier site que Lowry a choisi de protéger est la forêt de Mahabo, une forêt pluviale poussant sur une mince bande de sable blanc à quelques kilomètres de l’océan. Ses plantes ne se trouvent nulle part ailleurs; son écosystème est aussi distinct que la petite bande de rares lémuriens à tête grise qui y habite.

Ces lémuriens sont aussi bien implantés que la famille la plus âgée des Appalaches. Mais maintenant que les nouvelles protections ont stabilisé la forêt, cette bande de 40 piliers est devenue une colonie florissante de 140 personnes.

La sauvegarde était relativement simple; dans d'autres domaines, la protection nécessite un processus d'engagement aussi délicat que les accords de paix de Paris. “We don’t tell the local community what to do,” Lowry emphasizes. “We say, ‘Here’s a piece of forest. Tell us what you think about it, what your older members remember. Would you be interested in developing a future that doesn’t have it disappear?’ They say, ‘But we need it for timber, for cash,’ and we say, ‘What if there were alternatives?’

“Some communities still say no,” he says. Others are dubious but willing. “Sometimes it’s just a question of having one or two people who get it, and then we can begin to develop a shared vision. We always have a full-time Missouri Botanical Garden person based in the community. That was not the traditional paradigm in the past. But the only way to accompany a community that’s evolving is to be there, to be part of the process and to see what’s going on.”

Having someone based in each community sounds like a fiscal luxury, but the budget is shoestring—deliberately so. “The higher you fly, the harder you fall,” Lowry points out wryly. “And the other thing we realized from the large, often unsuccessful projects is, they go for three years and end, and there’s no more funding, and you haven’t changed the way people manage their landscapes.” Real change happens over generations. “It starts with environmental education in schools and people agreeing to renounce their level of extraction from the forest. But you can’t have the quality of life go down; it has to go up, so you have to have good alternatives.”

If you just present those alternatives on a platter without listening to ideas from the community, he adds, it’s too easy for things to slide back to where they were. “Efficient conservation is a consequence of good community engagement. We are getting massive botanical conservation as a consequence.”

Un parasol sert en général à ombrager une surface définie pour se protéger du soleil. Afin de mieux les séparer, nous vous proposons plus de détails sur chaque catégorie. Notons que vous en trouverez de toutes les couleurs comme le vert anis, les couleurs gris ( le gris anthracite, le gris clair, le gris foncé, le gris perle ), le vert pomme, le bleu lagon, fuchsia, turquoise…