Comment passer une semaine merveilleuse à Cuba – Guide parasols

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«Pourquoi Cuba?» Ont demandé plus d'un ami lorsque nous leur avons parlé du voyage que nous avions prévu.

Pourquoi, en effet. Les Américains de ma génération (j'ai maintenant 70 ans) ont grandi avec des images télévisées en noir et blanc d'un Fidel féroce, un Nikita Khrouchtchev en colère qui menaçait de nous battre à mort avec sa chaussure et les Kennedys face à la crise des missiles cubains pour lancer la troisième guerre mondiale.

Cuba semblait dangereuse et exotique. le genre d’endroit que seul Indiana Jones pourrait survivre.

Mais la révolution de Castro a maintenant 60 ans et La Havane fêtera son 500e anniversaire cette année. Cuba est aujourd’hui un pays de beauté et de contradictions, un lieu où l’histoire et la politique se rencontrent à chaque coin de rue, un lieu où les rappels délabrés du colonialisme espagnol se mêlent à de luxueux hôtels de tourisme, un lieu où subsiste une pauvreté effrayante. l'ombre des étincelantes boutiques Armani, un endroit où un gouvernement socialiste rigide gouverne les citoyens qui font des incursions timides dans l'entreprise privée.

Des citoyens comme Cesar Suarez.

Notre guide, entrepreneur Cesar SuarezLois Silver

Cesar a 24 ans et exploite Cuba 360, un service de guide qu'il a lancé en décembre après avoir appris les ficelles du métier en tant qu'employé d'une autre société. Ancien étudiant en informatique, Cesar a trouvé un créneau rentable dans le tourisme, une industrie que le gouvernement post-Castro a encouragée en permettant l'entrepreneuriat et en supprimant les taxes. Cesar fait de la publicité sur Internet, fait des affaires avec des clients du monde entier et opère strictement en espèces - de préférence en dollars.

Il parle un anglais quasi parfait et maîtrise parfaitement l’histoire et la politique cubaines. Il offre ce que le visiteur qui craint depuis toujours dans son enfance de craindre les «commies»: une main sûre et amicale à tenir. C’est comme voyager avec ton oncle préféré.

Si vous envisagez l’idée d’un voyage, vous feriez mieux de vous dépêcher. L’administration Trump, réagissant aux relations de Cuba avec le régime de Maduro au Venezuela, prévoit de rendre plus difficile la visite du «paradis des travailleurs» à 90 kilomètres au sud de la Floride. Les nouvelles restrictions pourraient être annoncées dès le mois prochain. Les Cubains en ressentent déjà les effets. Le gouvernement a récemment annoncé son intention de rationner des produits de première nécessité, tels que le maïs, le riz et les haricots, et a accusé les États-Unis de leurs malheurs.

Alors, pourquoi Cuba? Beaucoup de raisons. Voici ce que ma petite amie Lois et moi avons fait au cours de notre aventure d'une semaine.

Jour 1

Service de navette à l'aéroport international Jose Marti de La HavaneShutterstock

Nous sommes arrivés à l'aéroport JFK à 6 heures du matin pour un vol direct de 9 h 10 de JetBlue vers l'aéroport international José Martí de La Havane. Le signe «Cuba Flights» vous dirige vers un comptoir situé à l'extrême droite du terminal, où la ligne était étonnamment courte. En quelques minutes, l’agent avait vérifié nos bagages, émis nos cartes d’embarquement et vendu les visas de voyage cubains (50 $ chacun).

Le département du Trésor américain a une longue liste de règles et de règles concernant les voyages à Cuba, mais le résultat final est le suivant: la compagnie aérienne s'occupe de tout lorsque vous achetez votre billet (aller-retour, en direct sur JetBlue coûtait un peu plus de 500 dollars avec un sac). Lorsque vous achetez le billet en ligne, vous devez déclarer le motif de votre visite en choisissant parmi une liste de 12 options. Le tourisme n'est pas une option. Vous pouvez faire partie d’un groupe culturel, d’un journaliste accrédité, membre d’une excursion éducative. Mais si vous êtes simplement un Américain qui veut voir Cuba, pas un touriste! - vous sélectionnez l'option 8 appelée Soutien du peuple cubain. Vous soutiendrez le peuple cubain en dépensant de l'argent dans ce pays appauvri. Au cours de la semaine, nous avons aidé des chauffeurs de taxi, des serveurs, des barmans, des artistes, des musiciens, des restaurants, un hôtel, un producteur de tabac et plusieurs Cubains chez qui nous étions.

Surtout, nous avons soutenu Cesar. César a établi, pour 1 500 dollars chacun, un itinéraire de huit jours, élaboré avec notre contribution au fil des mois, pendant plusieurs mois, et nous a accompagné toute la minute. Ses frais comprenaient le petit-déjeuner et le déjeuner chaque jour, l'hébergement dans des chambres d'hôtes agréés par le gouvernement, tous les frais de voyage, les pourboires et les droits d'entrée aux nombreux sites que nous avons visités.

Les chapeaux de paille, les chemises guayabera, le rhum, les cigares et le café étaient sur nous.

Conseil: Un ancien combattant du voyage à Cuba nous a conseillé d’apporter environ 2 000 dollars chacun. Ce mec a dû acheter des balles à l'hôtel Nacionale tous les soirs! Ensemble, nous avons dépensé moins de 1 000 $.

Trois heures et sept minutes après le décollage, nous avons atterri à La Havane à 82 degrés. César nous a rencontrés dans le terminal, qui semblait être dirigé par un escadron de femmes de 18 ans, officieuses et sans sourire, vêtues d'un uniformes courts et serrés. (N'essayez pas de les photographier, ils sont énervés.) Il portait son propre uniforme - un t-shirt orange et une casquette de baseball noire sur laquelle était gravé son logo Cuba 360 - et souriait comme un vieil amigo. Le concept capitaliste de la marque fonctionne ici.

Le premier arrêt après la collecte de nos bagages a été la fenêtre d'échange d'argent près de la ligne de taxi la plus colorée que vous puissiez imaginer. Vos cartes de crédit ne fonctionneront pas ici; Les États-Unis maintiennent un embargo économique contre Cuba depuis 1962, année où le gouvernement rebelle nationalisa sans indemnité les raffineries de pétrole appartenant à des Américains. Votre banque n’a aucune relation avec une banque cubaine et très peu d’établissements acceptent les dollars américains. Vous devez donc convertir votre argent en CUC cubains - l’appel d’offres légal local. Sur les conseils de Cesar, nous avons apporté des euros au lieu de dollars, car le taux de change est meilleur (à moins que votre banque d'origine ne facture un taux exorbitant en euros).

Cuba est réputée pour ses voitures américaines «Happy Days», qui ont été peintes de couleurs vives et gaies et mises au service de taxis. Mais en dehors de Jose Marti, ils partagent la même ligne avec des Audis et des Peugots brillants et jaunes qui ont l’air de se promener à New York à la recherche de tarifs. Les vieilles voitures ne sont-elles que des appâts pour touristes?

Non, explique Cesar. Les nouvelles voitures appartiennent au gouvernement, qui les loue aux conducteurs pour plusieurs années ou jusqu'à ce qu'ils atteignent 300 000 kilomètres. Ensuite, ils sont vendus à des «riches cubains» 10 fois plus cher que le gouvernement. La grande majorité des Cubains ne sont pas pris en charge sur le marché. Par conséquent, ceux qui sont motivés à créer une entreprise de taxis à un homme doivent rassembler tout l’argent dont ils disposent pour acheter un tailleur et l’habiller. Les touristes à la recherche d’expériences pittoresques et uniques le rendent viable.

L’un des nombreux attraits accidentels de Cuba est constitué par ses voitures classiques, comme ce taxi 59.Lois Silver

Ce jour-là, Cesar a choisi une Peugeot jaune exploitée par Enrique, qui est assez vieux pour se souvenir du jour où l'as de Yankee de New York, Orlando «El Duque» Hernandez, travaillait comme chauffeur de taxi sur cette ligne.

«Il a conduit un taxi illégal. Une vieille voiture russe », rit Enrique.

L’aéroport était le premier de nombreux sites où nous avons vécu le choc culturel du public baño. Dans les hôtels, les restaurants et les gîtes, les salles de bains étaient aussi belles que celles que vous trouverez probablement aux États-Unis. Mais sur la route, ils sont supervisés par un accompagnateur qui perçoit un droit d'entrée. À l'intérieur du baño, il y aura une toilette sans siège. Il peut ou peut ne pas vider. Il peut y avoir ou non du papier toilette. Il est possible, mais pas probable, qu'il y ait un évier. Oubliez la climatisation, il se peut même qu'il n'y ait pas de lumière.

Conseil: commencez rapidement à changer et gardez une réserve de quartiers dans votre poche. C’est le taux en vigueur pour l’admission aux toilettes. Et emportez une réserve de mouchoirs et de lingettes humides. Le papier toilette n'est pas garanti.

Nous allions à l'hôtel Sevilla dans la vieille Havane, où nous avions prévu de passer trois nuits (environ 150 dollars la nuit) avant de nous rapprocher du peuple cubain. Mais d’abord, nous avions prévu une visite à Callejon de Hamel, site d’une fête hebdomadaire organisée dans le cadre d’un bloc-fête afro-cubain, qui attire des buveurs et des danseurs tous les dimanches. Lois lut à ce sujet et insista pour que César l'ajoute à sa liste d'attractions habituelles.

Callejon de Hamel est une petite rue étroite bordée de petits magasins et de bars. Les murs des deux côtés sont peints de graffitis abstraits et décorés de sculptures réalisées en jonque. Il y a une tente à mi-hauteur du bloc et un groupe est à l'intérieur, caché par la foule palpitante, battant un rythme qui anime la soirée dansante jusqu'à la nuit.

Nous sommes arrivés à l'hôtel et avons pris un verre - un mojito, bien sûr, cela semble être nécessaire à La Havane - au bar de la cour où un orchestre de salsa de cinq musiciens jouait, des douches dans notre chambre, qui ressemblaient exactement à la photo en ligne et est parti dîner à New Havana.

Le restaurant s’appelait Idées: l’idée principale semblait être que les touristes voulaient s’éloigner des réalités de la vie cubaine à la fin d’une longue journée de magasinage de souvenirs dans la vieille Havane. Le restaurant était haut de gamme, sophistiqué, décoré d'art contemporain et conçu pour répondre aux goûts occidentaux. La nourriture était délicieuse, Cesar a ramassé la note et nous avons tous eu des mojitos.

Nous avons terminé la journée avec l'un des points forts du voyage: une visite au FAC, la Fábrica de Arte Cubano, pour la dernière nuit de l'exposition d'art biennale. La foule était surtout jeune et à la hanche (sauf nous) et l'énergie était grande. Le bâtiment occupe un pâté de maisons complet. Il est haut de trois étages et a été vidé pour accueillir le maximum de fraîcheur. Il y a un bar à chaque étage, ainsi que deux espaces de spectacle, y compris une salle comble où un groupe balançait une version plus que crédible de «You Give Love A Bad Name» de Bon Jovi.

Mais l'attraction principale était l'art, et il y en avait une tonne. Peinture, photographie, sculpture, bijoux, installations, immenses toiles, projets photographiques couvrant des murs entiers. C'était sexy et sexiste et sauvage et drôle et chaleureux et dégoûtant. C'était éclectique et avant-gardiste. Il y avait des déclarations sociales et des images destinées à susciter des conversations, sinon des arguments.

Et pas un portrait de Che Guevara parmi eux.

Jour 2

Hôtel Inglaterra sur le Paseo de Prado dans le Vieux HavanaLois Silver

Après un petit-déjeuner composé de café fort, d’ananas, de bananes, de goyaves et de papayes, d’œufs, de pains, de pommes de terre et d’autres choses encore à l’hôtel (compris dans la chambre), nous avons été fortifiés pour une journée de promenade dans le Vieux Havana. L’impact visuel est saisissant: un musée militaire en plein air à un angle, la cathédrale de la Havane et sa majestueuse place datant du XVIIIe siècle et les vieux taxis toujours présents qui sillonnent la scène comme des bonbons tombant d’une piñata écrasée. Les sites culturels et historiques importants vous confrontent à chaque tournant, tout comme les vendeurs de souvenirs qui survivent grâce aux peintures des taxis classiques et principalement de femmes nues, de sculptures en bois de personnages allongés afro-cubains, de t-shirts, de balles de baseball, de porte-clés et plus encore. avec «Cuba» et de la verrerie portant le logo du rhum national Havana Club.

Les musées d'art, de musique et, bien sûr, de la révolution abondent et leurs descriptions remplissent les guides. Nous avons choisi de nous concentrer sur les endroits où les gens sont allés s'amuser. Comme la Bodeguita del Medio, le bar est devenu célèbre pour avoir inventé le mojito pour assouvir la soif du légendaire buveur (et romancier) Ernest Hemingway. Ou bien la Floridita, qui, pour ne pas être en reste, a inventé le daiquiri pour que Hemingway ait de quoi se laver les mojitos.

Ancien trou d’arrosage d’Ernest HemingwayShutterstock

La Bodeguita est un petit endroit dans une rue étroite avec un groupe de musiciens jouant juste devant la porte d'entrée. Il y avait plein de touristes tapageurs en quête de la même inspiration liquide que Hemingway avait trouvée là-bas. Mais César nous a dissuadés d’échantillonner le tarif de la signature.

Conseil: il y a beaucoup à photographier à La Havane, mais vous pouvez vous perdre en cours de route. Surveille tes arrières. Les conducteurs cubains n'aiment pas ralentir pour les piétons, les chiens errants ou les porteurs de caméras distraits. Ils klaxonnent, et c’est à vous de sauter.

«Quand ils sont très occupés, ils font les mojitos avec Sprite», dit-il en secouant la tête avec désapprobation.

Nous avons marché en photographiant une statue de Sancho Panza, mais en refusant de photographier - pour donner un pourboire - une petite femme âgée maigre et sans dents fumant un énorme cigare. Nous avons cassé un vendeur de produits alimentaires en tirant un chariot destiné à un cheval, une femme nourrissant une douzaine de chats sauvages de la ville, des vêtements volants des fenêtres de l'appartement comme des drapeaux de la pauvreté, des rues étroites ponctuées de balcons en fer et aux couleurs de la vie cubaine, et les images de Che Guevara, l'idéaliste argentin qui a été le visage du communisme à Cuba parce que, selon César, Fidel ne voulait pas de la révolution tout autour de lui.

Nous nous sommes promenés dans une petite librairie spécialisée dans le Che, comme beaucoup le font. Sur une étagère juste à côté de la porte d'entrée se trouvait une photo en noir et blanc de John Lennon et Guevara jouant de la guitare. Peut-être que "Révolution" a été inspiré par cette rencontre. Je suis un fan des Beatles depuis l'invasion britannique du début des années 1960 et je n'avais jamais vu cette photo. Je me suis dit qu'ils se sont peut-être rencontrés en 1964, lors de la visite du Che à la mission cubaine aux Nations Unies. Cela a peut-être suscité l’idée qui a abouti à la «révolution», pensai-je. Alors je l'ai acheté pour 10 $.

Ma «trouvaille» s'est avérée être un canular. La photo originale, prise au début des années 70, a été modifiée. Che apparaît à l'endroit occupé à l'origine par un guitariste qui a joué avec Lennon et Yoko Ono. Je l’aime toujours mieux qu’une voiture souvenir fabriquée avec une canette de bière Cristal.

Cela a donné à Cesar un nouvel aperçu de ses clients. Nous sommes donc partis pour le bar John Lennon.

Comme la plupart des magasins de la Vieille Havane, il s’agit d’un petit espace à la façade sobre dans une rue étroite et pavée. (Il s'avère que les Beatles restent extrêmement populaires à Cuba. Nous avons également vu le bar sous-marin Amarillo («jaune») à New Havana et le bar Beatles dans l'ancienne ville de Trinidad.) À l'intérieur, le bar a été décoré d'une murale longue sur la gauche, les pochettes des albums des Beatles sur le mur du fond et un écran vidéo au-dessus de la barre ne reproduisant que des chansons des Beatles. Des clients, locaux et étrangers, ont bu de la bière et ont chanté dans une camaraderie sans air pour «Imagine».

Plus tard, alors que nous filions, nous mangions des empanadas à base de semoule de maïs cuites à la vapeur dans les enveloppes d’un vendeur ambulant et voyions des enfants en uniforme parfaitement rentrés de l’école. Malgré la pauvreté du pays, l’éducation - primaire, secondaire et postsecondaire - est gratuite pour les citoyens cubains. La prise: les professionnels cubains sont tenus de travailler pour le gouvernement après l'obtention de leur diplôme. Sandra, la petite amie de César, en est à sa quatrième année d’un programme de cinq ans en génie chimique. Elle ne paie rien, mais quand elle aura fini, elle devra trois années de service à sa patrie, à un salaire d'environ 75 dollars par mois.

Astuce: L'eau en bouteille est facilement disponible. Buvez-le et utilisez-le pour vous brosser les dents. Évitez les salades qui ont pu être rincées dans de l’eau locale, les jus dilués et commandez vos mojitos et autres boissons sans glace. Votre serveur peut vous regarder comme si vous étiez étrange, mais il sera poli.

L’après-midi, nous avons terminé la journée au mercado - un grand magasin schlock qui abrite la plus grande collection de souvenirs de marque cubaine au monde. Et oui, nous avons succombé. J'ai attrapé une chemise en lin guayabera et une casquette de baseball qui ressemble à celle que j'avais vue porter par l'équipe nationale cubaine lors de la classique du baseball mondial. Lois a acheté un chapeau de paille Panama qui la protégeait du soleil pour le reste de la semaine, des t-shirts pour son fils à Brooklyn et suffisamment d'instruments de percussion pour équiper un orchestre de salsa. Le vendeur nous a répété à maintes reprises ce que sont de bons amis américains et cubains en montrant les maracas, le guiro (instrument en forme de gourde joué par une baguette de bois recouverte d’une surface ridée), et un tube en bois creux qu’il frappait avec un barre. Lois les a tous achetés.

Nous nous sommes détendus à la piscine de l'hôtel avant de dîner en sirotant la bière Cristal, une bière brassée par le gouvernement, qui a le goût de Seltz que quelqu'un a laissé au soleil toute la journée, puis a tremblé sauvagement avant de s'ouvrir. La seule raison de boire ce produit est que ce n’est pas de l’eau du robinet cubaine. Beaucoup de Cubains deviennent défensifs si vous exprimez des inquiétudes quant aux effets que leur agua peut avoir sur votre G.I. bien, mais c’est une préoccupation réelle pour les voyageurs. Sans entrer dans les détails, il suffit de dire que nous avons tous les deux eu des moments désagréables au cours desquels on croyait que l’eau était le coupable.

Ayez une boule de cristal - ça a peut-être un goût de poubelle, mais au moins ce n'est pas l'agua local. Shutterstock

Le dîner consistait en un délicieux ceviche et une queue de homard dans un bouillon de tomates à Senditas, un restaurant moderne qui s’intégrerait à Manhattan. C'était un peu cher car les restaurants cubains y vont (14,50 $ pour le homard), mais la nourriture était excellente. Les fruits de mer, bien sûr, sont abondants à Cuba et les hôtels et restaurants de La Havane savent ce que les touristes attendent.

Trouver l'endroit était un défi. Cesar était en congé et nos compétences en navigation faisaient défaut. Il n’est pas facile de trouver des anglophones la nuit tombée dans les rues de La Havane. Nous étions prêts à abandonner notre quête lorsque nous avons été dirigés vers un café situé au deuxième étage, où «les habitants mangent». L'atmosphère était confortable et décontractée, la musique était bonne et vivante, et nous pensions avoir une expérience cubaine authentique. Ensuite, le serveur, essayant de son mieux de traduire le menu pour nous, a décrit le poisson comme «sec et dur». Comme du poisson saccadé? Il a dit cela avec un sourire; il souriait encore quand nous avons franchi la porte.

Jour 3

Direction assistée: la cabine orange et blanche de l’auteur s’est retrouvée avec un bœuf. Il serait sage de ne pas klaxonner avec la mauvaise corne.Lois Silver

La vallée de Viñales, réputée pour ses plantations de tabac, compte parmi les plus beaux endroits de Cuba. Nous y sommes arrivés dans une Ford 1956 orange et blanche avec des dés en éponge orange accrochés au rétroviseur surdimensionné. En deux heures de route, nous avons croisé des fermes de papayes et de bananiers, ainsi que des bovins et des chevaux maigres paissant le long de la route. Les vendeurs de fromage à tartiner avec de la confiture de goyave ont été agités par la circulation.

La conversation est difficile lors d’un long voyage en taxi cubain. Les moteurs originaux des voitures ont été mis au rebut. Ils ont été remplacés par des moteurs diesel turbochargés, souvent japonais, dont le kilométrage est supérieur à celui des moteurs à essence. C'est un facteur clé pour les chauffeurs de taxi qui doivent débourser environ 600 dollars par mois pour obtenir un permis gouvernemental. Mais ces turbos sont forts. Ajoutez à cela le battement pulsé sortant du haut-parleur arrière juste derrière votre tête et il est presque impossible de penser, encore moins d'entendre.

L'Hotel Los Jazmines est situé dans la vallée de Viñales, célèbre pour ses fermes de tabac et ses cigares.Lois Silver

Une grande partie du plaisir de voyager à Cuba réside dans les expériences que vous avez vécues sur le chemin menant aux expériences que vous aviez prévues. Nous avons eu quelques moments à une halte au bord de la route où nous avons rencontré Pedro, un guitariste classique accompli qui joue là pour des conseils. Nous l'avons écouté quelques minutes et lui avons donné un dollar. Cela a dû être un très bon stimulant, car il s’est très animé, nous a donné le signe universel «attendez» et a couru chercher ses maracas. En une seconde, nous avons fait partie du spectacle, avec Pedro à la guitare, Lois aux percussions et chantant tous “Guantanamera”. Dans le baño, Lois a entamé une conversation avec l'accompagnatrice, qui l'admirait pour son maquillage. Alors ils ont partagé, et quand nous sommes partis, la femme souriait avec un visage fraîchement peint.

Pour vraiment voir la vallée de Viñales, vous devez vous arrêter au-dessus. Notre vieille Ford s'est arrêtée dans le belvédère et s'est garée à côté d'autres voitures et de plusieurs autocars. Un groupe composé uniquement de filles se préparait et une excellente version de «Shape of You» d’Ed Sheeran tout en portant des robes rouges moulantes. Nous avons transmis le CD qu'ils ont colporté à la foule.

La vue est spectaculaire et s'étend sur plusieurs kilomètres à travers la végétation luxuriante des fermes de tabac jusqu'à un mur de montagnes à l'horizon. Avant d'arriver à la ferme de tabac familiale, qui était notre destination, il y a un autre arrêt touristique obligatoire: la fresque de la préhistoire. C'est une paroi rocheuse qui s'élève à environ 100 pieds et s'étend sur 600 mètres d'un bout à l'autre. Il représente des personnages anciens, des dinosaures et la vie marine sous des bleus éclatants, des rouges et des jaunes. Il est plus remarquable par sa taille que par sa valeur artistique, mais c’est impressionnant. Selon César, Fidel Castro l'a commandée en 1961 pour promouvoir le tourisme. Il a fallu six mois à l'artiste et à un équipage de 11 peintres locaux.

L'expérience est accentuée par un éleveur nommé Allejandro, qui traîne avec son bœuf blanc, Campo Allegre («Happy Field»), et pose pour des photos. Conseils, s'il vous plaît. En ce moment, Allejandro est engagé dans une discussion animée avec un chauffeur de taxi qui pense que Campo Allegre s'est trop éloigné de son taxi, ce qui constitue son bien précieux et son gagne-pain.

Le rhum national Havana Club est à jamais sur le robinet.Lois Silver

Le site propose également un bar à la piña colada dont tous les alcooliques se souviendront. Le barman sert des piña coladas vierges et laisse une bouteille de rhum Havana Club au bar. Le client complète la boisson à son goût. Ajouter un coup. Ajoutez deux. Versez une demi-bouteille de rhum. Salut!

Si le rhum vous donne envie, El Sabor est le lieu de déjeuner pour vous. C’est un restaurant avec terrasse rattaché à la maison de ses propriétaires sur une route non pavée dans un quartier résidentiel de la vallée. Juste en face de la rue se trouve un autre restaurant, exactement comme celui-ci, et au coin de la rue, il y en a un autre, mais plus grand. Au bout de la rue, un homme souriant et sans dents, nommé Andrew, montre fièrement son bétail, y compris une poule et un coq, en train de produire les œufs qu'il vendra à ses voisins. Il ne parle pratiquement pas l'anglais, mais il réussit à décrire l'action de la basse-cour: «F – ky, f – ky», il rigole. Nous communiquons!

Le déjeuner à El Sabor est littéralement un festin: 13 plats, y compris agneau, porc, thon, palourdes, riz jaune, riz noir avec haricots, pommes de terre, patates douces, tomates rouges et vertes, salade de concombre, tamales de maïs, salade de chou, trucs de tacos et des boissons. César.

Une douzaine de cours de boulanger à ViñalesLois Silver

Avant d'arriver à la ferme de tabac, nous faisons un petit détour par Cueva del Indio, une immense caverne calcaire traversée par environ 2 kilomètres de la rivière San Vincente. En moins de 30 minutes, nous marchons dans la grotte, utilisée par les autochtones Guanahatabey comme refuge lors de la conquête espagnole, et prenons une promenade guidée en bateau qui se termine dans une piscine de l’autre côté de la montagne. Le guide, parlant anglais et espagnol, utilise un pointeur laser pour mettre en évidence des formations qui ressemblent à des visages et à des animaux, ou qui ont reçu des noms tels que Niña, Pinta et Santa Maria.

La ferme de tabac Juan Luis y Luis est une entreprise familiale gérée par cinq des 14 enfants d’une paysanne coriace qui ne voulait pas parler le matin avant d’avoir son cigare et son café.

Son fils Marco est un joyeux plaisant qui parle de sa mère et lui demande votre vie amoureuse («plus de mojitos», conseille-t-il), tout en expliquant les subtilités de la culture du tabac et de la fabrication de cigares. À une table de fortune à l'intérieur de son étable, il affiche des graines de tabac, plus petites que des grains de sel. «Je ne peux pas en planter un à la fois», dit-il. De la graine au cigare, le processus prend neuf mois. Les feuilles récoltées sont séparées en trois groupes par qualité. Ceux du haut de la plante reçoivent le plus de soleil et ont le meilleur goût. Les feuilles du milieu et du bas sont utiles, mais moins souhaitables.

Des poulets, des chats, des chèvres et un paon errent autour de la grange, tandis qu'un wrangler attache un cheval à un chariot, et Marco nous envoie à la remise à cigares où nous retrouvons son frère Henry.

Le premier et dernier cigare de cet auteur dans ViñalesLois Silver

Henry nous offre un verre et se lance dans son sac en tirant des feuilles de tabac et en roulant un cigare - un produit bio, souligne-t-il. Tout d’abord, il enlève la veine de la feuille, car c’est là que réside la nicotine. Il sauvera les veines et les vendra à un fabricant de cigarettes. Alors qu'il roule, il parle et rit, aussi joyeux que son frère. Ils devaient s'être amusés au petit-déjeuner lorsqu'ils étaient enfants, pendant que Maman recevait sa dose de fumée et de caféine.

Les meilleurs cigares, selon Henry, sont les Cohibas, qui ont deux feuilles supérieures, deux feuilles moyennes et une seule feuille inférieure. Les Roméo et Juliette n'ont qu'une feuille supérieure et les Montecristos n'en ont aucune.

«Essayez, dit Henry quand il aura fini. J'ai méprisé les cigares depuis que je suis enfant. Mon oncle les fumait dans une voiture fermée et je me sentais invariablement malade. Mais quand à Cuba…

Henry conseilla de tremper la pointe du cigare dans du miel avant de l'allumer. Ce fut un très bon truc pour les ventes, car le miel donnait un goût sucré à la fumée. Lois et moi avons partagé un cigare et, bien que nous ne l’ayons pas fini, nous l’avons tous les deux trouvé non déplaisant.

Marco et Henry travaillent dur pour que leur entreprise prospère. Contrairement à Cesar, ils appartiennent à une industrie fortement réglementée et lourdement taxée par le gouvernement cubain. Mais ils possèdent des terres, ce qui est inestimable.

Jour 4

C'était un jour perdu. Nous devions nous rendre en voiture dans la baie des Cochons, non pour reconstituer l'invasion manquée qui était censée renverser le gouvernement révolutionnaire, mais pour faire de la plongée avec tuba. Ensuite, direction la ville historique de Cienfuegos, siège du roi cubain Mambo, Benny More.

Mais il a plu durement toute la journée. Nous avons donc embarqué dans une Chevrolet Bel-Air de 1954 en noir et blanc avec des dés en éponge blanc sur noir et Jondi au volant. Nous avons ensuite conduit quatre heures de route vers l'ancienne ville de Trinidad.

La Chevy de Jondi est propulsée par un diesel diesel turbocompressé, et elle est rapide. Il est difficile de savoir à quelle vitesse le compteur de vitesse ne fonctionne pas - et le turbocompresseur ne fonctionne pas très bien non plus. En conséquence, nous avons été exposés à une odeur de diesel forte et irritante pendant tout le trajet. Jondi devait s’arrêter périodiquement pour remplir son turbocompresseur avec un produit ressemblant à de l’huile usée, mais il a conservé une bonne attitude et a essayé de nous en faire part.

«C’est le genre de choses qui se passent à Cuba», a-t-il déclaré avec un sourire et un haussement d'épaules.

Conseil: Les équipements mécaniques ne sont pas fiables à Cuba car les pièces sont difficiles à trouver. Si vous faites un long voyage en voiture, assurez-vous que le véhicule de votre chauffeur est à la hauteur.

Vous ne pouvez pas juger une casa par sa couverture.

Nous sommes arrivés à Trinidad, sur la côte sud de l’île, en début de soirée pour notre première nuit dans la maison d’une famille cubaine. La première impression était décourageante. Trinidad est la troisième ville la plus ancienne de Cuba, fondée en 1514 par l'explorateur espagnol Diego Velasquez. Notre bâtiment ressemblait à une plaque portant l'inscription «Velasquez a dormi ici». De la voiture, nous ne pouvions voir qu'un mur plat au bord d'une rue étroite et pavée. Mais quand nos hôtesses, Eva et Barbara, ont ouvert la porte, nous avons été transportées dans une belle cour ancienne avec des meubles en fer forgé, du carrelage au sol et une petite fontaine. À droite, un escalier ouvert menait à un pont de réception équipé d'un bar aménagé qui surplombait le quartier coloré et couvert de tuiles.

Notre chambre était meublée avec un lit double et un lit simple, une table de nuit et une armoire verrouillable avec un coffre-fort, tout comme celle de notre chambre d'hôtel à La Havane. La salle de bain était moderne, avec une grande douche en mosaïque, des toilettes avec siège et pas de baignoire.

Le coffre-fort était une découverte heureuse. Nous savions dès le départ que nous aurions des liquidités. Et, même si on nous avait assuré que Cuba était un pays très sûr, l'idée de se promener avec une liasse de factures était déconcertante. Comme nous l’avons appris, les coffres-forts sont omniprésents dans les lieux accueillant des touristes.

Jour 5

Attraper le zona à Trinidad, Cuba.Shutterstock

Eva et Barbara servaient le petit-déjeuner dans la cour. C'était une affaire typiquement cubaine. Fruits frais, jus, café fort en demi-tasse, œufs à votre goût, pains et confitures.

Notre visite à pied de Trinidad ressemblait beaucoup à notre visite à pied de la vieille Havane. La ville regorge de charme et de beauté, mais il est beaucoup plus sûr de se promener. Une grande partie de celle-ci est réservée à la circulation automobile. Les piétons partagent donc les rues avec des scooters (dont beaucoup électriques) et des cyclo-pousses. Si vous voulez faire de l'exercice, essayez de pédaler un touriste de 200 kilos sur une colline pavée dans un chariot à une vitesse! Ces gars-là gagnent leurs pesos.

Astuce: café américain holics. Demandez à l'avance pour le Café Americano si vous prévoyez recevoir votre dose quotidienne. Le café cubain est fort, mais il est servi en petites portions.

L’histoire de la Trinité est préservée dans ses nombreux musées, dont beaucoup entourent la Plaza Mayor et la Plaza de Cespedes, du nom de l’un des leaders de la première révolution, Carlos Manuel de Cespedes, qui s’est déclaré célèbre et sans gêne «Le Père de tous Cubains. »Selon la légende, il aurait fait cette déclaration après que les Espagnols eurent menacé de tuer son fils, plaçant la barre très haut pour l'intimidation.

La musique n’est jamais loin de votre oreille à Cuba. Ce jour-là, un groupe de cinq musiciens jouait sur la Plaza Mayor. Les rythmes latins, le soleil brûlant et l’approche décontractée donnent le ton à une promenade tranquille dans un monde coloré, riche en histoire et mûr pour l’imagination.

Les magasins et les galeries de Trinidad étaient remplis d’œuvres d’art plus originales et uniques que celles que nous avions découvertes dans la vieille Havane. Et les prix étaient de bonnes affaires. De beaux morceaux de fil et de bijoux en pierre fabriqués à la main se vendaient 7 $ et moins, ainsi que des mobiles en céramique uniques. Dans Gallery Studio, j'ai trouvé exactement le genre de cadeau que je voulais apporter à la maison à mes trois enfants adultes: un petit tableau représentant un chimpanzé qui contenait les mots «REVOLUTION» et «EVOLUTION». Ce n'était pas le genre de chose que l'on trouverait dans une boutique de souvenirs. Mais il n'y en avait qu'un. César traduisant, j'ai expliqué au responsable que j'en voulais trois et il a appelé l'artiste. En quelques minutes, il était dans le magasin, nous nous sommes mis d’accord sur un prix et il a promis d’en livrer deux de plus avant 20 heures. Il était aussi bon que sa parole.

Une voiture bleue old school à TrinidadLois Silver

Pour vous faire une idée de la beauté de Trinidad, nous avons grimpé les 119 marches en bois et en granit menant au sommet du clocher du musée national de Lucha Contra Bandidos, le monument le plus haut et le plus célèbre de la ville. Ancien couvent, il a été transformé en musée en 1984 pour rendre hommage à la lutte contre la guérilla anti-castriste - armée et financée par notre CIA - dans les montagnes de l’Escambray dans les années 1960.

La tour est étiquetée avec les graffitis des visiteurs et offre une vue sur la ville entière et les Caraïbes bleues au-delà. C'est là que nous nous sommes dirigés tard dans l'après-midi. Le temps à la plage était définitivement à l’ordre du jour de nos vacances.

La plage de Trinidad est gratuite, tout comme le parking. Après tout, il s’agit d’une terre appartenant en commun à tous les citoyens - du moins nominalement. Mais vous devez toujours payer pour utiliser les toilettes publiques! Vous pouvez louer une chaise et un parasol à un préposé, et vous trouverez un endroit pour acheter des collations et des boissons. La bande de sable était calme, malgré la présence d'un hôtel à proximité et, contrairement aux plages publiques des États-Unis, il n'y avait pas de sauveteur.

«Ne crains-tu pas les retours en arrière?» Ai-je demandé à César. Après avoir expliqué ce que sont les obstacles, il a déclaré: "Nous ne les avons pas ici." C’est toute la recherche océanographique pour laquelle j'ai eu le temps.

Le dîner à la Trinité a adhéré à un thème: au milieu d'anciennes ruines, des restaurants raffinés se dressent comme des phénix pour satisfaire les palais blasés des touristes capitalistes. In modern Cuba, tourism is the big dog and he eats.

Day 6

Locals can be crabby from time to time — you’d be, too, if cars were constantly squishing you.Shutterstock

After another sumptuous courtyard breakfast, we said adios to Eva and Barbara, exchanged hugs that transcended the troubled politics of our two nations, and got back into Jondi’s rolling diesel-fume factory for the long ride back to Havana.

Almost immediately, we hit a uniquely Cuban traffic jam. The highway out of Trinidad was covered with toxic Moro crabs for as far as we could see. Jondi slowed to a crawl and wove the car through the moving carpet of crabs migrating from their nesting grounds at the beach, where they had laid their eggs, to higher ground on the north side of the road.

Thousands of crabs tried to make this perilous journey, but sadly, many would not survive to grow old with their hatchlings. As they scurried frantically toward safety, some drivers tried to avoid them out of respect for life, while others were motivated by a fear of the flat tires broken crab shells can cause. Others plowed heedlessly through hapless crustaceans, squashing them into the pavement in an epic roadkill massacre. After a mile, we hit clear roadway, but crab cakes will never taste quite the same.

José Martí plaza in Cienfuegos — memorializing Cuba bidding its Spanish overlords adiosShutterstock

We stopped briefly in Cienfuegos, mostly for fresh air and because we had missed it in the downpour on Wednesday. Cienfuegos is old, a lot of its buildings are old and at its center there is a beautiful plaza ruled by a statue of José Martí, the martyred symbol of Cuba’s struggle for independence from Spain. The overall impression, however, is a small, bustling city striving to live in the present. Hot dogs — perros calientes — are part of the street fare here, which made it less charming, but worth a short visit.

Our accommodations Friday night were in a very modern B&B in New Havana in a building that had been the home of a well-to-do Cuban family before the revolution. The neighborhood might be described as recovering. There are many very nice houses next to others that had seen better days; it was trending up.

And, there was free Wi-Fi. This is a big deal in Cuba. Internet and cell phone service are spotty and unreliable. In some hotels, visitors can purchase Wi-Fi cards to gain internet access. I turned on my phone for the first time in six days and checked the baseball standings. The Mets and Phillies were still tied for first place in the NL East. Lois sent a text to her son in Brooklyn, letting him know she was alive. Then we turned our phones off again.

Tonight was music night on our itinerary; we were going dancing. According to Cesar, who lives with his parents and brother just a few blocks away, the hopping joint is the Casa de las Musicas — and the late show starts at 10 p.m.

But the 10 p.m. show was actually scheduled to begin at 11, we learned, so we dawdled for an hour at an open-air bar in the same block and watched an industrious street dog canvas the floor for scraps. We returned at the appointed hour, then stood in line until 11:45 p.m., when we were waved inside. We paid the $15 cover and entered the auditorium, which had a five-foot-high stage in front, a bar on either side and a floor covered with tables and chairs. Havana Club rum was selling like bug spray at a mosquito convention. The room filled slowly until, at 12:30 a.m., the 17-piece Jose Luis Cortez band took the stage in front of a slide that said they performed there every Friday from 11 p.m. to 3 a.m. (“That’s Cuban people’s time,” Cesar would say the next day when we recounted the tale.)

From then on, the place rocked with a Latin beat that defied the most sedentary patron to stay in his seat. Cortez leads with his flute. He is flanked by four male singer/dancers and is backed by two keyboards, one bassist, four percussionists and a full brass section. From the first note, the audience was afoot. Chairs were forgotten and bodies were swaying to the rhythms all night long.

In the middle of the show, young women lined up by the stage and waited for Cortez to call them up for a twerking contest. After the third girl had shaken her booty to the delight of the crowd, she was surrounded by the singers, who proceeded to grind on her — in a purely good-natured, platonic way, of course.

She seemed not to mind. The audience liked it and it underscored an aspect of the Caribbean culture that we had seen throughout out trip: sensuality is embraced, celebrated and enjoyed. Cuba is a sexy place.

Much of the art we saw depicted nude women. The videos we saw on TV in the hotel or on the screen in the Casa de Las Musicas before the band came on would have been panned as sexist at home. And the dance seemed less artistic expression than mating ritual.

We lasted until 2.

Day 7

Mural de la Prehistoria in Vinales, Cuba.Lois Silver

Varadero is the most beautiful beach in Cuba, we were told by friends who had visited, and you must go there. If we must, we must.

First, we checked into the house where we would spend our last night in Cuba, the home of Angela, her son Raul, her daughter-in law Iskra and their two daughters. It is in the same middle-class neighborhood in New Havana and is surprisingly spacious. We had our own bedroom and bathroom, private but not as modern as other places we had stayed. But the family, particularly Angela, treated us like long-lost cousins before checking our passports and filling out the registration form. She kissed us upon arrival, she sat with us and chatted during breakfast on Sunday morning and she made us feel welcome.

Cuban families can supplement their incomes by hosting tourists. But even in a country where poverty is rampant and work is scarce and low-paying, it is not a matter of life and death. The Cuban government provides all citizens with the basic foods needed to sustain them. Iskra showed us the ration card she used to get chicken, rice beans eggs, milk, sugar, flour — even cigarettes — at no cost at the government market.

We engaged in some conversation, but their English was almost as limited as our Spanish. Sometimes the language barrier turned into a vehicle for humor. Take this exchange:

Iskra: “Where are you from?”

Lois: “Pennsylvania.”

Iskra: “Oooh, Dracula!”

The more rural parts of Cuba.Lois Silver

The real estate business in Cuba operates very much like the farmers’ market in an American town. There are no agents, brokers or lawyers. There is no government regulation. On Saturday mornings in Havana, people with houses to sell assemble in a square to meet people with money and a desire to buy. They strike their own deals and property changes hands. Cesar purchased a three-bedroom apartment for his family at one of these swap meets, and he got a great deal — $20,000 for a place that probably was worth $30,000, he says.

Varadero sits on Cuba’s northern coast about two hours east of Havana. It looks like a place you might see in a Sandals Resorts commercial. The water appears turquoise from a distance, but once you’re in it, it’s as clear as Evian and as warm and soothing as a bath. The horizon is deep blue, almost purple. The bottom is smooth — no broken shells or rocks. No seaweed. And the beach is an infinite stripe of pure white sand as far as you can see.

Again, the beach is free, but there is commerce. Lounge chairs and umbrellas can be rented for $2 each and you can rent a piloted catamaran for $20/person for a snorkeling adventure on the coral reef. If we had chosen to take the catamaran voyage, Cesar, a Cuban citizen, would not have been allowed to join us. The government fears that he might hijack the vessel and defect to Key West, Fla. Considering some of the jerry-rigged craft that have made that crossing, it’s not as far-fetched as it first seemed.

Varadero is truly an international playground hosting a cosmopolitan cast of characters at its hotels, bars and restaurants. It would be easy to forget the nation’s economic realities if you could parachute in. But the view from the highway tells the real story. Beachfront property is home to housing projects, with rusting air conditioners jutting from faded walls and laundry drying outside open windows. The road from Havana winds through pockets of decay and devastation and cinderblock shacks evoke images of a developing nation.

On the road to Varadero, we met Conrado Ramos at the Mirador de Bacunayagua rest stop. Like Pedro, who we’d met days earlier, Conrado makes a living playing music for travelers and selling CDs. He plays an instrument that’s traditional in Caribbean bands but rarely seen in the United States: the tres.

View from the bell tower in Trinidad.Lois Silver

As its name suggests, the tres has three pairs of strings each tuned an octave apart — like a 12-string guitar. Conrado had his tuned A, F and D. His guitar was a converted classical with more miles on it than Jondi’s Ford. He played a few tunes to demonstrate the bright, joyful sound of his tres. Then he let me try it, and I was hooked. He got his tip and I bought a CD.

It’s our last night in Cuba and we were on a mission. We would find a taxi, communicate our intention to find a specific restaurant in Old Havana and deliver a message from friends at home to the bartender, Chickie.

At 9:30 p.m., we set out, but almost immediately we were drawn to the sound of a band giving a free concert in a park nearby. Following the music, we found a crowd, a stage and three young women playing electric violins and an electric cello to a prerecorded beat for about 100 people who had gathered in the evening’s warmth. The musicians were lovely, talented and clearly enjoying their performance. They did not try to sell CDs, at least while we were there.

We were unable to communicate with the first cab driver we flagged down, but the next one understood “Old Havana” and “Paseo de la Prado,” so we were on our way. Soon we were deep into a conversation about one of Cuba’s great passions: baseball.

“El Duque.”

“Si. New York Yankees.”

“Chapman.”

“Aroldis Chapman?”

“Si.”

Cuban baseball fans are unhappy with the government, which has cut the budget for the national baseball league. That means fewer players and fewer dreams of becoming the next rich and famous El Duque.

Saturday night in Havana is party time. Along the Malecón, the city’s oceanside promenade, the nation throws a huge block party “for the Cuban people.” Thousands of Cubans, mostly young, flock to the street below the Hotel Nacional to dance to a band playing a free concert and drink and eat at the tents that line street. The atmosphere is festive, but our driver urged caution. Lots of drinking, lots of fighting and lots of police activity, he said with a judgmental head shake.

A valley east of HavanaLois Silver

The Paseo de la Prado is a glittering boulevard that is home to the nation’s capital, El Capitolo, and a row of huge, beautifully restored buildings that house luxury hotels, bars and restaurants. These are for the Cuban people only in the sense that they provide service jobs. They exist to accommodate tourists.

The restaurant we were seeking, D’Lirios, was at the end of the block directly across the street from the capital. People on the street, including a couple of young patrolmen and two cab drivers, didn’t know it by name, but the desk clerk at the Hotel Inglaterra, which was the center of the upscale nightlife action in the area, gave us directions.

Having found the restaurant, we had to get in, and that was another adventure. First we were told that it was closed. Then, seeing the name on a sign inside the front door, we were escorted in by a waiter-in-training who was working hard to get a good grade. He summoned another waiter who took our order, got tongs to remove the ice cubes from our mojitos and found a pencil and paper so we could write a note to Chickie who, unfortunately, does not work on Saturday nights.

Day 8

We said adios to Angela and her family and boarded an orange 1953 Chevy convertible, for a photo cruise around the city. We dressed for the pictures. I wore my new guayabera. Lois wore a black dress, big sunglasses and her new Panama hat.

Time was a factor, since we wanted to be at the airport by noon for a 2:20 p.m. flight.

“There’s a place I wanted to take you earlier,” Cesar said, “but we ran out of time. I want to go by there today. I think you’ll like it.”

A mosaic sculpture at FusterlandiaLois Silver

That may have been the understatement of the week. Cesar took us to Fusterlandia — the live-in art project and lifetime obsession of Cuban artist José Fuster. He has turned his home, and his entire street, into a wonderland of mosaic art, painting and sculpture that has earned him the nickname “The Picasso of the Caribbean.” Admission is free, but Fuster’s creations, reproduced on items like posters and coasters, as well as original paintings, are for sale. In case you haven’t exchanged enough currency, Fuster accepts US dollars. You can wander the grounds and climb to second and third levels to experience a mini Disneyworld of bright, colorful, whimsical art. We got so lost in the experience, we arrived at the airport 30 minutes behind schedule. And it almost cost us.

Tip: Get to the airport in Cuba three hours before your departure time.

Our taxi — another old Ford that had replaced the Chevy convertible — dropped us at the terminal at 12:30. The line at the JetBlue check-in was long, but not worrying. Until it stopped moving. The notoriously unreliable Cuban internet service had chosen the worst possible time to fail and JetBlue’s system was down. We finally got our boarding passes at 1:30 and headed for the security area, where we met another long line. We cleared the security check-in at 1:50 and got into the carry-on screening line, also long. We were allowed to go to the front of the line after showing a security officer our passes and pointing out that our flight was already boarding. By the time we got our shoes back on, the flight attendant was calling our names for the second time. We got into our seats just before the doors closed.

Two hours and 55 uneventful minutes later we were on the ground at JFK. Nothing to it. Except that the delay at the Havana airport created some sort of behind-the-scenes havoc.

Lois’s suitcase was on the carousel, but mine was still in Havana.

Lois Silver is a photographer, filmmaker, yoga teacher, drama teacher and worked for 25 years producing media for United Cerebral Palsy in NYC.

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